Les annales de Tacite Résumé

Les annales de Tacite Résumé

 

Tromperie

L'idée de tromperie traverse le récit de Tacite dans les Annales. Cependant, cela est peut-être le plus évident dans son récit du règne de l'empereur Tibère (14-37 de notre ère). Maintes et maintes fois, Tacite comment l'empereur s'efforçait de rester impassible et impénétrable. Il y a une ligne mince entre l'insaisibilité et la tromperie consciente, mais Tibère semble l'avoir habituellement chevauchée. Un avant-goût des pouvoirs de tromperie de Tibère peut être vu dans le récit de Tacite sur le traitement réservé par l'empereur au roi Archélaüs de Cappadoce (r. 36 BCE–c. 17 CE) au chapitre 4. Tibère en ressentit amèrement le manque d'attention et de respect d'Archélaüs pendant les années que Tibère passa à Rhodes. Pour se venger, Tibère force sa mère, Livia, à écrire une lettre pour attirer le monarque vieillissant à Rome. Quand Archélaüs arrive, Tibère le fait poursuivre pour des accusations fictives devant le Sénat. Archélaüs meurt, et Tibère s'empare de son royaume, le convertissant en province. Il se vante ensuite que les recettes de la Cappadoce lui ont permis de réduire la taxe de vente aux enchères de 50 %.

Tibère plaça son secret en s'éloignant complètement de Rome. Il a passé les 11 dernières années de son règne sur l'île de Capri. Tacite attribue cette décision à l'influence maléfique de Sejanus, l'un des confidents de l'empereur. Pendant ce temps, la suspicion et la tyrannie sévissent à Rome, en grande partie le produit d'un vaste réseau d'informateurs. "Les gens se comportaient secrètement même à leurs intimes", rapporte Tacite au chapitre 7, "évitant les rencontres et les conversations, évitant les oreilles d'amis et d'étrangers". Dans sa sommation du règne et du caractère de Tibère, Tacite admet à contrecœur qu'il y avait du bien en lui aussi bien que du mal. Pendant un certain temps, il a « dissimulé son vrai moi, affectant astucieusement les qualités vertueuses ». Ses dernières années, cependant, furent dépourvues de peur ou de honte. "Par la suite, il n'a exprimé que sa propre personnalité - par un crime et une infamie effrénés."

Il est intéressant de noter que la représentation de Tibère par Tacite est en grande partie cohérente avec celle du jeune contemporain de l'historien, Suetonius (69-c. 122 de notre ère), dans la Vie des Césars de ce dernier. Dans sa brève biographie de Tibère, par exemple, Suétonius écrit à propos de l'empereur : « Pour passer par ses actes cruels un par un prendrait beaucoup de temps. » L'idée de tromperie continue de jouer un rôle majeur tout au long des Annales. Il figure en grande place, par exemple, dans le complot de Néron visant à assassiner sa mère, Agrippina. Remarques tacites à propos de Néron au chapitre 12 : "La nature et l'expérience avaient adapté Néron pour dissimuler la haine derrière des étreintes perfides."

 

Autocratie

Il ne fait guère de doute que Tacite croyait que Rome était une autocratie sous les premiers empereurs. Au début du chapitre 1, il retrace cet état de choses directement à l'empereur Auguste (règne 27 av. J.-C.-14 apr. J.-C.) et décrit le Principauté (ou le règne du premier citoyen) comme un "règle personnel". Un peu plus tard, il observe que "les titres des fonctionnaires sont restés les mêmes". Pourtant, c'est le jugement de Tacite que « le pays avait été transformé. ... L'égalité politique appartenait au passé ; tous les yeux servaient les commandements impériaux."

Peu après la mort d'Auguste et l'accession de Tibère en 14 de notre ère, la langue et la réalité commencent à se conformer à l'expiration de la liberté. « Le Sénat s'est maintenant vautré dans les appels les plus abjects », dit Tacite. L'empereur règle les élections les plus importantes avec l'assentiment du Sénat. Dans le chapitre 2, les mutineries en Pannonie et en Allemagne provoquent "l'insaisabilité naturelle de Tibère", qui est "toujours particulièrement impénétrable en cas de crise". En effet, tout comme dans la tromperie, de même dans l'autocratie Tibère parvient à envoyer des signaux étrangement contradictoires. Dans le chapitre 3, il refuse le titre de "Père de son pays", mais fait en même temps revivre la loi sur la trahison, que Tacite appelle une "institution désastreuse" que Tibère "si habilement insinuée".

En passant à l'an 32 de notre ère, le lecteur trouve Tacite en mode moralisateur à part entière : "Ni l'autocratie ni l'isolement de Tibère ne pouvaient l'empêcher de confesser les tourments internes qui étaient sa rétribution." La situation est à peu près la même pour les autres empereurs couverts par les Annales. Bien que la section traitant du règne de l'empereur Gaius Caligula (37-41 de notre ère) soit perdue, le lecteur a un aperçu au chapitre 8 : "Une discrétion trompeuse a caché l'horrible caractère de Gaius. ... Il reflétait fidèlement les humeurs quotidiennes de Tibère, presque ses paroles."

Le règne de l'empereur Claude (41-54 de notre ère) prend une tournure quelque peu différente, alors que deux femmes implacablement ambitieuses - d'abord Messalina puis Agrippina - saisissant le pouvoir suprême. Dans les coulisses, les figures les plus puissantes sont peut-être des affranchis, ou des ex-esclaves, directement habilités par l'empereur : d'abord Narcisse, qui est intensément loyal à Claude, puis Pallas, partisan et amant d'Agrippina. Comme Tacite le déclare tristement au chapitre 10 : "Claudius a maintenant donné même aux ex-esclaves, placés sous le contrôle de ses biens personnels, une autorité égale à lui-même et à la loi."

Au début du règne de Néron, Tacite dit de l'an 56 de notre ère : "L'année a été une période de paix à l'étranger, mais des excès dégoûtants de Néron à Rome." Deux ans plus tard, Néron s'engoule de Poppaea, qui "avait tous les atouts", remarque Tacite, "à l'exception de la bonté". Cette relation, à son tour, pousse Néron à assassiner sa mère, Agrippina. Néron est alors libre de régner incontesté.

 

Servilité

La tromperie et l'autocratie ont pour conséquence naturelle la servilité. Au début du chapitre 1, Tacite établit directement en corrélation la distinction entre les consuls, les chevaliers et les sénateurs avec leur « urgence et leur manque de sincérité ». Ils arrangent soigneusement leurs traits "dans un mélange de larmes et de sourires, de deuil et de flatterie". Tacite remarque que la principale crainte des sénateurs était qu'« ils ne soient perçus comme ne le comprenant [Tibère] que trop bien. Ils répandirent donc un flot de lamentations et de prières larmoyantes."

Finalement, l'empereur lui-même, qui détestait la liberté, est devenu encore plus irrité par un tel sycophisme, faisant remarquer en quittant le sénat à une occasion : "Des hommes aptes à être esclaves !"

 

Perspective morale sur l'histoire

Tacite partage avec de nombreux autres anciens historiens le point de vue selon lequel l'histoire a un but moral. Cette condamnation est plus évidente dans les chapitres 6 et 7. Dans le chapitre 6, Tacite écrit que le "devoir le plus important" d'un historien est de veiller à ce que le mérite soit reconnu et à ce que les mauvaises actions et les mauvaises paroles soient dénoncées par la postérité. Il est sans équivoque en qualifiant la période historique couverte par ses Annales d'"âge entaché et moyennement obséquieux". Même Tibère, qui avait réussi à transformer Rome en une autocratie virtuelle, est devenu irrité et impatient par la servilité et le sycophisme de ceux qui l'entouraient.

Les prédécesseurs de Tacite ont également écrit l'histoire dans une veine moralisatrice. Il est évident, par exemple, que Thucydide (c. 460-404 av. J.-C.), le plus grand des historiens grecs, évalua l'homme d'État athénien Périclès (c. 495-29 av. J.-C.) beaucoup plus favorablement que le démagogue Cleon (d. 422 BCE). Il est tout aussi clair qu'au fur et à mesure que la guerre du Péloponnèse (431-404 av. J.-C.), Thucydide a évalué la politique athénienne comme une aventure dans le domaine de la tragédie, en particulier avec la vengeance sauvage prise sur l'île de Melos et l'expédition acquise mais condamnée en Sicile.

 

Noblesse

Les spécificités des antécédents familiaux de Tacite sont inconnus, mais sa carrière dans la vie publique ainsi que ses écrits montrent clairement que ses sympathies se trouvaient dans la croûte supérieure de la société romaine. Maintes et maintes fois, il montre de la sympathie pour les membres des clans les plus anciens, les plus riches et les plus distingués de Rome : les Aemilii, par exemple, ou les Sempronii. Une évaluation tacite typique peut être vue au chapitre 8 : « Les Aemilii ont toujours produit de bons Romains. Même les mauvais personnages de la famille ont partagé sa distinction."

L'admiration de Tacite pour la noblesse et la distinction des vieilles familles romaines va de pair avec son mépris pour les affranchis, ou les ex-esclaves. Un tel dénigrement est particulièrement évident quand il parle de Claude, qui a donné à des affranchis tels que Narcisse et Pallas un pouvoir sans précédent. Tacite trouve l'arrogance et les richesses de Pallas, le secrétaire financier de l'empereur, particulièrement irritantes. Le mépris de Tacite pour ceux qu'il perçoit comme des "racelles" est également évident dans son rejet notoire des chrétiens au chapitre 14. Les appelant « dépravés », il remarque amèrement que « toutes les pratiques dégradées et honteuses recueillent et s'épanouissent dans la capitale ».

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