Le temps de l'innocence de Edith Wharton Résumé et analyse

Le temps de l'innocence de Edith Wharton Résumé et analyse

Résumé

 

Livre 1

Se déroulant à New York à l'époque victorienne, The Age of Innocence raconte l'histoire de Newland Archer, un jeune homme qui hérisse intérieurement de la respectabilité et du devoir que sa position sociale exige. Newland est consumé par son histoire d'amour non consommée avec la cousine de sa femme, la scandaleuse comtesse "étrangère" Ellen Olenska.

Le roman commence au début des années 1870, le jour des fiançailles de Newland Archer avec May Welland, une jeune femme belle et populaire d'une reproduction et de manières impeccables. La cousine de May, Ellen Olenska, vient de rentrer d'Europe à New York, fuyant son mariage avec un comte polonais riche mais abusif. Ellen Olenska n'est pas au courant de la condamnation immédiate qui lui a été infligée, dont la source est son prétendu adultère avec la secrétaire de son mari. Ayant passé une grande partie de sa vie en Europe, Ellen ignore les codes sociaux et comportementaux complexes de New York, ainsi que son système complexe d'alliances. Son individualité est un affront continu à la société polie, dont l'engagement à ne jamais parler de choses "désagréables" maintient Ellen dans l'ignorance. Anticipant les difficultés sociales causées par la présence d'Ellen, Newland Archer décide de montrer son soutien à la famille de May en annonçant immédiatement ses fiançailles.

Ellen s'installe parmi des artistes et des intellectuels dans un quartier peu à la mode de la ville et commence à socialiser avec des personnes qui ne sont pas considérées comme respectables, comme le banquier et voyou Julius Beaufort. New York est encore horrifiée par son intention de divorcer de son mari. Newland, qui valorise en privé les activités artistiques et intellectuelles, mais qui se conforme extérieurement aux attentes étroites de la société, commence à défendre le droit d'Ellen au divorce. Il trouve la franchise, la mondanité et la non-conformité d'Ellen convaincantes, bien que parfois choquantes.

Ellen Olenska - et sa famille - sont snobées lorsque leurs invitations à un dîner formel, destiné à initier Ellen à la société, sont presque unanimement rejetées. Pour remédier à ce léger problème à la famille de May, Newland demande à ses proches éloignés, les van der Luydens, qui occupent le plus haut niveau de la hiérarchie sociale, pour montrer leur soutien à Ellen. Ellen reçoit une invitation à dîner chez eux, mais elle n'est pas consciente du cachet social que cela implique et rencontre l'occasion sans le respect approprié. Ellen avoue à Newland qu'elle aspire à effacer son passé en s'intégrant dans la société new-yorkaise, et il accepte de l'aider à naviguer dans la dynamique sociale de New York.

Le contraste entre Ellen et May, dont la respectabilité parfaite et l'innocence soigneusement cultivée signifient qu'elle manque de tous les signes d'authenticité et de profondeur, amène Newland à commencer à remettre en question son désir d'épouser May. Il répond en pressant May et sa famille d'avancer la date du mariage.

Newland travaille dans un cabinet d'avocats, et la famille d'Ellen l'accusation d'avoir donné à Ellen un avis juridique contre un divorce. En supposant que les allégations d'adultère de son mari soient vraies et considérant Ellen comme une victime naïve de sa propre faiblesse féminine, Newland la convainc de ne pas divorcer à cause de la douleur que cela apporterait à sa famille, sous la forme de scandale et de déshonneur.

Plus tard, Newland fait appel à Ellen, qui s'est retirée à Skuytercliff, le domaine ancestral de la campagne de van der Luydens. Elle est bouleversée, ayant réalisé que les autres ont pitié d'elle et la pensent impuissante. Quand Julius Beaufort les interrompt avec son arrivée, Newland devient jaloux que Beaufort courtise Ellen. Plus Newland est consumée par les pensées d'Ellen, plus il redoute de se marier en mai. Au lieu de répondre à la prochaine convocation d'Ellen, il se rend à St. Augustine, Floride, où May séjourne avec ses parents.

L'insistance de Newland sur un mariage rapide suscite les soupçons de May. Elle l'encourage à mettre fin aux fiançailles si son impatience découle de sentiments gênants pour une autre femme. Newland est soulagée de se rendre compte que May ne soupçonne pas Ellen d'être l'autre femme. Newland assure que May son impatience est un signe de son amour. De retour à New York, Newland demande à la grand-mère socialement puissante et relativement peu conventionnelle de May, Mme. Manson Mingott, pour soutenir l'avancement du mariage. La vieille femme le taquine en disant qu'Ellen aurait été mieux adaptée pour lui en tant que femme.

Newland parle à Ellen de son entretien avec May et dit qu'il aurait épousé Ellen si cela avait été possible. Ellen dit qu'il l'a rendu impossible en la convainquant de ne pas divorcer. Il se rend compte qu'elle n'a pas vraiment eu de liaison quand elle révèle qu'après lui avoir parlé, elle s'est rendu compte de la nécessité de sacrifier sa liberté personnelle pour l'honneur de sa famille. Quand il jure de mettre fin à ses fiançailles, Ellen dit qu'il doit épouser May. Juste à ce moment-là, un télégramme arrive annonçant que son mariage aura lieu dans quatre semaines.

 

Livre 2

Newland et May sont mariés lors d'une somptueuse cérémonie traditionnelle. Newland accomplit avec vide les devoirs que la coutume exige, qu'il trouvait autrefois naturels et nécessaires, mais qu'il considère maintenant comme des bagatelles non pertinentes ; intérieurement, il est consumé par les pensées d'Ellen. Lors de leur lune de miel en Europe, Newland trouve l'innocence et l'ignorance de May grinçantes. Quand elle ne comprend pas comment Newland pourrait vouloir poursuivre une amitié avec M. Rivière, une tutrice intellectuelle française qu'elle considère comme « commune », Newland se rend compte à quel point son ennuyeuse circonscrit sa vie.

Newland et May s'installent dans une vie conjugale confortable, et Newland oublie Ellen Olenska, qui a déménagé à Washington. Pendant ses vacances d'été à Newport, l'obsession de Newland pour Ellen est ravivée quand il la voit debout sur une jetée regardant l'eau. Quand elle ne se tourne pas vers lui, il s'en va.

Newland se faufile vers la maison où Ellen séjourne et apprend qu'elle a été appelée à Boston. Il s'y rend le lendemain, où Ellen lui explique qu'elle vient de rejeter les propositions présentées par l'émissaire de son mari, destinées à la contraindre à retourner au mariage. Quand Newland dit avoir épousé la mauvaise femme, Ellen lui rappelle qu'il doit toujours tenir compte des sentiments de May, qu'ils protègent en mettant de côté leurs propres désirs. Elle dit qu'elle ne reviendra pas en Europe tant que leur relation sera maintenue dans les limites de la propriété.

De retour à New York, Newland rencontre M. Rivière et apprend qu'il est l'envoyé du comte Olenski. M. Rivière raconte à Newland que les propositions qu'il a présentées ont convaincu la famille d'Ellen qu'elle devait retourner chez son mari. Après avoir parlé avec Ellen, M. Rivière se rend compte à quel point cela lui ferait du mal de retourner au mariage, et il supplie Newland de faire comprendre cela à sa famille.

Pendant les quatre mois suivants, Newland marche dans sa vie, consumée par son désir d'Ellen. Dès qu'il se rend compte que la famille prévoit, derrière son dos, de forcer le retour d'Ellen, il ment à May qu'il a des affaires à Washington, où Ellen vit. Bien que May ne le dise pas, Newland se rend compte qu'elle se méfie de sa relation avec Ellen.

Le jour où Newland prévoit de se rendre à Washington, New York est en effervescence avec la rumeur selon laquelle la banque d'investissement de Julius Beaufort est sur le point de s'effondrer en raison de ses pratiques commerciales malhonnêtes. La veille, Mme. Manson Mingott a subi un accident vasculaire cérébral, ce qui implique le résultat de son choc que la femme de Julius, Regina Beaufort, sa petite-nièce, a eu le culot de demander le soutien social de la famille tout au long du scandale imminent. Elle exige qu'Ellen, son petit-fils préféré, soit convoquée. Newland se porte volontaire pour rencontrer Ellen à la gare, mentant que ses affaires à Washington ont été reportées. Il sait que May est consciente de ses mensonges, mais comme toujours, elle prétend que rien ne va mal.

Newland prend Ellen dans la voiture de mai. Il lui dit qu'il se contente d'attendre le moment où ils pourront être ensemble. Ellen lui dit de faire face à la réalité que leur seule option est une affaire clandestine. Elle lui dit qu'elle sait qu'il n'est pas au-dessus de se faufiler, mais qu'elle ne veut pas à cause de sa connaissance directe de la douleur que ces choses causent. Blessé, Newland sort de la voiture et s'en va.

Newland se méfie que personne ne mentionne le nom d'Ellen en sa présence. Mme. Manson Mingott lui dit de convaincre la famille qu'elle a besoin qu'Ellen vive et s'occupe d'elle, mais elle lui demande de garder cette conversation privée. Newland est ravi, car il peut maintenant être près d'Ellen sans avoir à prendre la mesure drastique de quitter May et de s'éloigner, comme il l'avait prévu.

Forcées de se rencontrer dans un musée parce que c'est le seul endroit privé à New York, Ellen et Newland discutent du dégoût de poursuivre une affaire clandestine. Ils décident qu'Ellen partira après avoir consommé leur liaison une fois, deux jours. Plus tard dans la journée, May dit à Newland qu'elle a eu une longue conversation avec Ellen et regrette de l'avoir jugée injustement.

Le lendemain soir, Newland décide de dire la vérité à May et de demander sa liberté. May l'arrête à la mention du nom d'Ellen, annonçant qu'Ellen avait décidé plus tôt ce jour-là de retourner en Europe pour vivre indépendamment de son mari. Elle attribue la décision d'Ellen à leur discours de la veille. Newland prévoit de suivre Ellen en Europe.

Deux semaines plus tard, May donne un dîner d'adieu à Ellen. Tous ceux qui ont déjà snobé et condamné Ellen y assistent. Leur cordialité et leur chaleur marquées sont une performance destinée à effacer toute trace et tout souvenir du scandale. Au dîner, Newland se rend soudainement compte que tout New York, y compris sa femme, a longtemps cru que lui et Ellen étaient des amants et ont conspiré pour forcer son retrait.

Cette nuit-là, Newland essaie de dire la vérité à May. Il commence par dire qu'il a besoin de voyager. May lui dit qu'il ne peut pas, parce qu'elle vient d'apprendre ce matin-là qu'elle est enceinte. Newland se rend compte que May avait l'intention de provoquer le départ d'Ellen en lui mentant, deux semaines auparavant, qu'elle était définitivement enceinte.

Vingt-six ans passent. La société new-yorkaise de la jeunesse de Newland est décédée, May et les trois enfants de Newland ont grandi, et May est décédé. Lors d'un voyage à Paris, le fils aîné de Newland annonce qu'ils rendront visite à Ellen Olenska. Newland se rend compte que Lui et Ellen peuvent maintenant être proches l'un de l'autre, mais il envoie son fils seul et s'assoit à l'extérieur de sa maison, imaginant la scène à l'intérieur. Réalisant que rencontrer Ellen empiéterait sur la perfection de sa vision d'elle, il se détourne et retourne à son hôtel.

 

Analyse

 

L'assujettissement des femmes

L'assujettissement des femmes à l'autorité masculine est un thème important dans le roman. Le choix par Wharton de Newland Archer comme seul personnage dont les pensées, les sentiments et les observations sont révélés au lecteur attire l'attention sur le déséquilibre du pouvoir entre les sexes dans l'époque victorienne de New York. Le lecteur n'a pas accès à la vie intérieure de May Welland ou d'Ellen Olenska et doit comprendre ces femmes en termes de perceptions qu'a Newland à leur égard. Cette technique narrative reflète la position des femmes dans le Newlandais de New York : ce sont des objets passifs, qui ont besoin de la protection, de l'orientation et du jugement des hommes. Cependant, Newland Archer n'est pas le narrateur, et c'est une distinction importante. La distance entre le point de vue de Newland Archer et celui de la narratrice permet à Wharton d'insérer sa propre critique de la société patriarcale.

Au début de leur engagement, Newland considère le mois de mai comme une ardoise vierge. C'est une jeune femme mariable parce qu'elle est à la fois physiquement belle et qu'elle manque complètement d'opinions, d'expérience et de désirs. Il tient pour acquis qu'il façonnera le mois de mai selon ses propres désirs, au moyen de sa "compagiation éclairante". Comme le souligne le narrateur, sa femme idéale est une contradiction en termes : elle est à la fois « mondestine et ... désireuse de plaire » (chapitre 1). Lorsque les intérêts de May ne correspondent pas aux siens, Newland décide que May est complètement dépourvu de vie intérieure. Parce qu'elle ne lui révèle pas ses pensées ou ses sentiments, Newland suppose qu'elle n'en a pas. Il la considère comme « un type plutôt que comme une personne » (chapitre 19).

L'attitude de Newland envers Ellen est également marquée par ses hypothèses de supériorité masculine et d'infériorité féminine. Son attirance même pour elle est lui-même le produit de ces hypothèses. Newland est époustouflé par la simple existence d'une femme qui parle franchement et fait preuve d'une capacité de pensée intellectuelle et réfléchie. Elle existe tellement au-delà de sa conception de la féminité qu'il se trouve totalement contrôlé par le désir de la posséder, un peu comme on pourrait désirer posséder un objet exotique d'un pays lointain. À divers moments, il ressent le besoin de l'éclairer, de la sauver et de la protéger de ses actions.

Newland ne voit pas Ellen comme un égal, malgré sa proclamation vide selon laquelle "les femmes doivent être libres - aussi libres que [les hommes]" (chapitre 5). Ceci est évident lorsque Newland assume automatiquement la vérité sur les accusations d'adultère du comte Olenski. Bien qu'il agisse en tant qu'avocat, Newland ne donne pas à Ellen une chance de répondre aux accusations. Il lui donne un avis juridique en supposant que les accusations sont vraies, sans jamais lui révéler que sa croyance en son adultère est la raison de cet avocat. Parce qu'il s'agit d'une société dans laquelle les femmes sont ce que les hommes disent être, la version d'Ellen de l'histoire n'est tout simplement pas pertinente. Newland renforce sa croyance qu'Ellen est une adultère en considérant ses stéréotypes sur les femmes : elles sont moins véridiques que les hommes, étant « des créatures sujettes [...] versées dans les arts de l'esclavage » (chapitre 31). Newland est hypocrite parce qu'il ne condamne l'adultère féminin que lorsqu'il ne peut en bénéficier. Sa longue liaison prénuptiale avec Mme. Thorley Rushworth, ainsi que sa volonté pour Ellen de commettre l'adultère en couchant avec lui, en sont la preuve.

Malgré son privilège masculin et ses hypothèses misogynes de supériorité, Newland se voit finalement refuser le pouvoir sur May et Ellen. En mentant sur le fait d'être enceinte, May empêche non seulement Newland d'avoir des relations sexuelles avec Ellen, mais elle assure également le retour permanent d'Ellen en Europe. Quand elle apprend plus tard qu'elle est réellement enceinte, il devient impossible pour Newland de suivre Ellen en Europe comme il l'avait prévu. La grossesse de May, symbole d'un pouvoir féminin inné au-delà de la compréhension de tout homme, lui permet d'obtenir ce qu'elle veut : un mari fidèle et dévoué. Il donne à Ellen l'impulsion de revenir à une vie plus heureuse parmi les gens qui la comprennent et l'acceptent, hors de la portée de Newland et avec son respect de soi intact. En rendant Newland passif et en effaçant ses illusions de pouvoir et de liberté, la grossesse de May inverse la dynamique de pouvoir habituelle entre les sexes.

 

Le devoir

Dans la société polie de New York, le devoir, et non les désirs, les besoins ou les préférences personnels, guide les actions des individus. Ignorer son devoir, c'est apporter le déshonneur non seulement sur soi-même, mais sur toute sa famille. Les différentes positions sociales entraînent des devoirs différents, mais un devoir sous-tend tous les autres : le devoir de se conformer.

Le désir le plus ardent de Newland Archer est de posséder Ellen Olenska, mais pour ce faire, il lui faudrait abandonner son devoir envers May Welland et leurs familles. Il y a plusieurs cas où Newland Archer est prêt à renoncer à son devoir et à agir sur son désir d'être avec Ellen. Chaque fois, le devoir le rappelle et il répond à l'appel. Bien que Newland critique intérieurement la société, il ne possède pas la force de caractère pour rejeter son devoir et vivre une vie plus authentique. Il devient un acteur, extérieurement dévoué mais intérieurement misérable.

Newland n'est pas le seul personnage qui lutte avec l'idée du devoir. Quand Ellen Olenska arrive pour la première fois à New York, elle ne comprend pas que, en tant que femme séparée de son mari et accusée d'adultère, il est de son devoir de se comporter de la manière la plus discrète possible. Elle est déterminée à atteindre la liberté d'un divorce. Cependant, New York considère qu'il est du devoir de sa femme de soutenir son mari quoi qu'il arrive. Après que Newland l'ait conseillée en sa qualité d'avocate, Ellen se rend compte qu'elle a un devoir envers sa famille. Réalisant à quel point son divorce allait blesser et scandaliser sa famille, Ellen décide de sacrifier sa liberté personnelle pour remplir son devoir envers eux, et elle cesse de poursuivre le divorce. Cependant, elle n'est pas disposée à subir des abus au nom du devoir. Elle trace la ligne de son retour chez son mari, même lorsque sa famille croit qu'il est de son devoir de faire exactement cela.

Lorsque les transactions tordues de Julius Beaufort provoquent la faillite de sa banque, sa femme, Regina, demande à Mme. Manson Mingott pour le soutien social de la famille. Mme. Manson Mingott attribue son accident vasculaire cérébral ultérieur à son choc face à la volonté apparente de Regina Beaufort de mettre de côté son devoir. On s'attend à ce que Regina supporte le déshonneur de son mari comme le sien, et le mari et la femme reconnaissent leur honte par l'exil auto-imposé. Regina ignore ce devoir et reste à New York, où elle devient amie avec Ellen Olenska - une autre femme considérée par la société comme ayant honteusement manqué à ses fonctions matrimoniales.

Le traitement par Wharton du concept de devoir est critique mais nuancé. Le devoir est contraignant, mais comme Ellen Olenska s'en rend compte, il contient également "des choses si fines, sensibles et délicates" que la liberté sans restriction semble "dure et minable et basse" en comparaison (chapitre 24). Pour Ellen, l'accomplissement du devoir apporte des limites mais aussi la paix de savoir qu'elle ne fait pas de mal à ceux qui se soucient d'elle en agissant de manière égoïste. À la fin du roman, après la mort de May, Newland revient sur sa vie et reconsidère à nouveau le concept de devoir. Il n'assimile plus le devoir à l'emprisonnement, comme il l'a fait au plus fort de ses sentiments pour Ellen. Après avoir passé plus de 20 années précédentes à être un mari et un père dévoués, Newland voit qu'il y a de la "dignité" à accomplir son devoir avec intégrité. Cependant, cette dignité a un prix. Newland se rend compte qu'il a perdu la capacité de sortir de ses habitudes : « Le pire de faire son devoir était qu'il était apparemment inapte à faire autre chose » (chapitre 34). Quand, à 57 ans, il se retrouve à vivre dans un monde où le devoir n'a plus d'importance, une vie passée au service du devoir a rendu Newland incapable de revendiquer la liberté personnelle qu'il rêvait d'incarner dans sa jeunesse.

 

L'innocence

Au début de leurs fiançailles, Newland Archer considère l'innocence de May Welland comme une marque de sa belle reproduction et un signe de son aptitude en tant qu'épouse. Dans la première scène, Newland observe May à l'opéra, reflétant qu'elle est une "idiote" qui "ne devine même pas de quoi il s'agit". Elle est un "produit du système", qui se consacre à la production de femmes qui sont "gentiles", ce qui signifie qu'elles manquent d'expérience et ne disent pas ce qu'elles pensent. Sa famille se consacre à protéger May de toute connaissance des réalités les plus désagréables de la vie : Mme. Welland parle de "l'horreur" de son mari selon laquelle May apprendrait "des choses" telles que le divorce "étaient possibles" (chapitre 16). Newland se considère plus mondain et éclairé que May et anticipe le plaisir qu'il éprouvera à transformer sa "pureté abyssale" en quelque chose de "mondial et ... désireux de plaire". (Chapitre 1). Il répond à son innocence par un paternalisme heureux.

Cependant, les sentiments de Newland au sujet de l'innocence commencent à changer. Il se demande rapidement si l'innocence de May n'est « qu'un produit artificiel », parce que « la nature humaine non entraînée n'était pas franche et innocente ; elle était pleine des rebondissements et des défenses d'une ruse instinctive ». May lui apparaît comme une "création d'une pureté factice, si astucieusement fabriquée" qu'il "pourrait exercer son plaisir seigneurial en la brisant comme une image faite de neige" (chapitre 6). Newland commence à se sentir désillusionné par la vertu de l'innocence alors qu'il envisage qu'il ne s'agit pas d'une qualité naturelle de la personnalité de May, mais plutôt d'un prétexte qu'elle a adopté pour se conformer aux attentes. Ses interactions avec Ellen Olenska, qui déjoue May avec une mondanité et une franchise que Newland en vient à considérer comme authentiques et convaincantes, contribuent à provoquer ce changement dans l'attitude de Newland envers l'innocence.

Plus Newland observe May et sa mère, plus il en vient à considérer l'innocence dont les deux femmes font preuve comme une sorte de cécité. Dans le chapitre 16, Newland pense qu'il ne veut pas que May ait le genre d'innocence de sa mère, "l'innocence qui scelle l'esprit contre l'imagination et le cœur contre l'expérience". Après leur mariage, Newland décide que May n'est rien de plus que l'innocence construite dont elle fait preuve. Parce que May est rarement authentique ou vulnérable avec Newland, il décide qu'elle n'a pas de vie intérieure et qu'elle a peu de capacité de perception ou de jugement intelligents. Un an et demi après le début de leur mariage, Newland pense que depuis leurs fiançailles, « pas une pensée ne semblait être passée derrière les yeux [de May] ou un sentiment à travers son cœur ». May est décidément "gentil", mais Newland se demande si sa gentillesse n'est qu'une "négation, le rideau tombé devant un vide" (chapitre 21). Ellen Olenska, qui n'est pas "gentile" parce qu'elle défie les normes sociales et parle d'elle-même, est devenue l'idéal féminin de Newland. Ellen n'est pas innocente dans la mesure du mois de mai : elle a fait l'expérience de la réalité de la souffrance, qui, selon elle, lui a ouvert les yeux en permanence et l'a privée des " ténèbres bénies" (chapitre 29).

Bien que Newland continue de considérer May comme étant défini par une qualité d'innocence, alors même que sa définition de l'innocence change et qu'il commence à confondre l'innocence avec la cécité et le vide, May démontre à plusieurs reprises qu'elle n'est pas aussi innocente que Newland le pense. "Vous ne devez pas penser qu'une fille en sait aussi peu que ses parents l'imaginent. On entend et on remarque - on a ses sentiments et ses idées", lui dit May au chapitre 16 après qu'elle sent correctement qu'il a des sentiments pour quelqu'un d'autre. Alors que Newland devient de plus en plus entraîné dans son affaire clandestine avec Ellen Olenska, il assume à tort l'ignorance de May. Ce n'est pas parce que May ne montre pas sa vie intérieure à son mari qu'elle n'en a pas.

En fin de compte, Wharton montre que l'idée de Newland de l'innocence de May est une perception erronée et une sous-estimation de sa perspicacité et de sa ruse. Newland est entièrement prise au dépourvu lorsque May réussit intelligemment à mettre fin à l'affaire entre Newland et Ellen en mentant qu'elle est enceinte. Lors du dîner d'adieu d'Ellen, Newland se rend compte qu'il a été, en fait, l'innocent : il a longtemps pensé qu'il trompait May à propos de l'affaire, mais May a su qu'il était engagé dans quelque chose d'inapproprié avec son cousin. Tout en faisant preuve d'un silence et d'une placidité que son mari n'a pas remis en question, May a secrètement manipulé la situation pour produire le résultat qu'elle désire. En fin de compte, May obtient ce qu'elle veut, et Newland est forcée d'acquiescer à son pouvoir supérieur. Il ne quitte jamais New York et n'a jamais de relation avec Ellen Olenska, mais reste aux côtés de May, un mari et un père fidèles, jusqu'à sa mort.

L'exploration par Wharton de l'idée d'innocence a en effet de multiples facettes. L'innocence est associée à l'artifice et à la cécité, mais aussi à la ruse cachée et à la ruse. Newland fait preuve d'innocence en supposant que May est incapable et ignorante alors qu'elle ne l'est pas, et en refusant de modifier sa perception d'elle malgré les preuves. C'est peut-être Ellen Olenska qui apparaît comme la plus innocente de toutes, car malgré sa mondanité et son expérience, elle en vient à adopter un code moral qui l'oblige à contenir ses propres désirs pour Newland afin de ne pas nuire à May et à sa famille. La culture dépeinte par Wharton est elle-même innocente, non pas dans le sens d'être pure, mais parce qu'elle croit innocemment que ses propres coutumes et traditions insulaires sont d'une valeur suprême, alors qu'elles ne sont en fait pas pertinentes pour le monde dans son ensemble.

 

Le changement

Wharton exprime l'inévitabilité et la constance du changement en montrant comment, malgré son obsession pour la tradition et son rejet virulent des influences extérieures, le New York de la jeunesse du Newland décède et est remplacé par un tout nouveau mode de vie en l'espace d'une seule génération. Wharton utilise l'opéra comme symbole pour établir ce thème dans le premier paragraphe du roman. "Le monde de la mode" valorise l'ancienne Academy of Music parce qu'elle "maintient à l'écart les "nouvelles personnes" que New York commençait à redouter et pourtant à s'attirer". Néanmoins, il y a un "nouvel opéra" qui rivaliserait avec les grands opéras d'Europe déjà en cours de construction dans une autre partie de la ville.

Les membres de cette société conservatrice commentent fréquemment le changement et expriment leur certitude que le changement représente toujours une dégradation, pas un progrès. Depuis l'enfance de Newland Archer, sa mère a abordé le sujet de la façon dont New York a changé une "déclaration annuelle [...] énumérant les minuscules signes de désintégration que son regard négligent avait négligés" (chapitre 26). Après la faillite de Julius Beaufort, Lawrence Lefferts présente l'affaire comme une mise en garde. Lefferts dit que lorsque la société commence à "tolérer les hommes d'origine obscure et de richesse entachée, la fin [est] la désintégration totale - et sans date lointaine" (chapitre 33).

Ellen Olenska préfigure la mort prochaine du "monde de la mode" alors qu'elle contemple les "antiquités de cesnola" au Metropolitan Museum of Art. Regardant les "étagères ... bondées de petits objets cassés", elle remarque : "Il semble cruel ... qu'au bout d'un certain temps, rien n'ait d'importance ... pas plus que ces petites choses, qui étaient nécessaires et importantes pour les personnes oubliées" (chapitre 31). Les pressions et les préjugés sociaux qui façonnent les destinées d'Ellen et de Newland ne seront bientôt rien de plus que des reliques méconnaissables et inutiles d'une culture morte.

Un quart de siècle plus tard, la remarque prophétique d'Ellen se réalise. Dans le dernier chapitre, un Newland de 57 ans se demande : « Que restait-il du petit monde dans lequel il avait grandi, et dont les normes l'avaient plié et lié ? » Les anciennes règles sont déjà considérées comme des absurdités incompréhensibles par les membres de la nouvelle génération, comme le fils de Newland, Dallas. Ceux qui ont soutenu les anciennes méthodes sont enfin décédés, après une vie passée "rrogeusement préservée dans l'atmosphère airless d'une existence parfaitement irréprochable" (chapitre 7).

Écrire commentaire

Commentaires: 0