L'épopée de Gilgamesh

L'épopée de Gilgamesh

Résumé

Un bref prologue décrit Gilgamesh comme un roi exemplaire : il est courageux dans la bataille et sage dans le gouvernement. Sa ville, Uruk, est bien construite et belle. Le narrateur invite les lecteurs à lire l'histoire de Gilgamesh, que le roi lui-même a gravée dans des tablettes de lapis-lazuli (roche métamorphique bleue).

Gilgamesh n'a pas toujours été aimé de son peuple. Fils du roi Lugalbanda et de la déesse Ninsun, il gouverne sévèrement. Il force les fils des familles à travailler pour lui et emmène leurs filles satisfaire ses désirs sexuels. Comme Gilgamesh est aux deux tiers divin et plus fort et plus grand que les autres hommes, personne n'ose remettre en question son règne. Ainsi, le peuple demande de l'aide aux dieux. Shamash, dieu du ciel, commande à Aruru, déesse de la création, de créer un homme capable d'équilibrer l'arrogance du roi. Aruru façonne donc Enkidu, un énorme homme poilu qui vit d'abord parmi les troupeaux d'antilopes et de gazelles. Un trappeur aperçoit cet homme effrayant qui libère les animaux des pièges du trappeur. Le trappeur se rend à Uruk pour demander conseil au roi. Tout de suite, Gilgamesh sait quoi faire : prendre Shamhat du temple d'Ishtar et lui faire séduire Enkidu. Le trappeur et Shamhat se rendent au point d'eau où Enkidu et les animaux boivent. Quand elle le voit, elle est remplie de désir. Ils font l'amour pendant sept jours, après quoi les animaux fuient Enkidu parce qu'il s'est humanisé. Il comprend même le langage humain. Quand Shamhat lui parle d'Uruk et de Gilgamesh, il se rend compte qu'il veut un ami. Mais quand Enkidu apprend que Gilgamesh dort d'abord avec la mariée de chaque homme, il se précipite avec colère à Uruk pour arrêter ce comportement. Il se tient à la porte de la maison de mariage. Lui et Gilgamesh se battent. Ils endommagent les maisons alors qu'ils luttent dans les rues, jusqu'à ce que finalement Gilgamesh surmonte Enkidu. Leur colère s'estompe alors que chacun se rend compte que l'autre est le compagnon de son cœur.

Le temps passe. Un jour, Gilgamesh annonce son intention de se rendre dans la forêt de cèdres pour tuer son gardien, un monstre du nom de Humbaba. Cet exploit est nécessaire, dit-il, pour chasser le mal du monde et rendre son nom célèbre. Objets Enkidu : Humbaba est un monstre mortel qu'Enlil, l'un des trois dieux qui gouvernent l'univers, a chargé de protéger la forêt. Mais Gilgamesh, déterminé à vivre son aventure, qualifie Enkidu de lâche et menace d'y aller seul. Il verrouille les portes de la ville et s'adresse à son peuple depuis son trône, décrivant son projet d'aventure. Les anciens sont d'accord avec Enkidu - tuer Humbaba est dangereux et contraire à la volonté des dieux. Pourtant, sur l'insistance de Gilgamesh, Enkidu accepte de l'accompagner. Ils s'arment et cherchent la bénédiction de Ninsun, la mère de Gilgamesh. Elle prie Shamash pour leur sécurité et adopte Enkidu comme fils.

Pendant des jours, les deux hommes se rendent dans la forêt de cèdres, priant pour obtenir des conseils dans les rêves. Les rêves de Gilgamesh le font peur, mais Enkidu les interprète avec optimisme. Alors qu'ils s'approchent de la forêt, le rugissement de Humbaba terrifie Enkidu, qui veut faire demi-tour. Quand même Gilgamesh a peur, il prie Shamash pour obtenir des conseils. Le dieu dit aux héros d'attaquer maintenant, avant que Humbaba ne retourne dans les profondeurs de la forêt et ne gagne plus de force. S'encourageant mutuellement par leur peur, les héros suivent le chemin de la tanière de Humbaba et affrontent le monstre. Humbaba brise le sol de sorte que les vapeurs volcaniques les submergent. Shamash, cependant, envoie des vents pour disperser les vapeurs et paralyser Humbaba afin que les hommes puissent attaquer. Avec le couteau de Gilgamesh à la gorge, Humbaba plaide pour sa vie, puis maudit les hommes avant que le roi ne lui coupe la tête. Les héros récoltent des cèdres, y compris le plus grand arbre. Ils font un radeau pour les faire flotter jusqu'à Nippur pour le temple d'Enlil. Ils prennent la tête de Humbaba comme trophée.

Quand il rentre à la maison, Gilgamesh se baigne et s'habille de vêtements rois qui attirent le regard d'Ishtar. La déesse de l'amour sexuel promet à Gilgamesh de la richesse et du pouvoir s'il veut l'épouser. Au lieu de cela, il l'insulte comme inconstante et se souvient à quel point elle a mal traité ses anciens amants. Dans sa fureur, Ishtar demande à son père, Anu, de la laisser emmener le Taureau du Ciel sur terre pour tuer Gilgamesh. Le taureau piétine autour d'Uruk, causant le désastre et la mort jusqu'à ce qu'Enkidu et Gilgamesh le tuent. Quand Enkidu raille Ishtar, lui jetant une cuisse de la carcasse du taureau, elle se retire dans son temple, bouillonnant.

Cette nuit-là, après un festin, Enkidu a un rêve terrible que les dieux se soient réunis en conseil pour le punir, lui et Gilgamesh, pour avoir offensé les dieux en tuant Humbaba et le taureau. Enlil décrète qu'Enkidu doit mourir. Immédiatement, Enkidu tombe malade et fait un autre rêve de sa mort. Gilgamesh insiste pour qu'Enkidu se rétablisse. Enkidu maudit le trappeur et Shamhat pour l'avoir retiré de la nature, mais Shamash lui parle du ciel. Il lui rappelle que sans les actions de Shamhat, Enkidu n'aurait jamais gagné l'amitié de Gilgamesh. Il bénit alors la prêtresse et souffre 12 jours de plus avant de mourir. Le roi reste constamment à ses côtés. Gilgamesh déplore et organise les détails des funérailles d'Enkidu. Il fait des offrandes à de nombreux dieux, leur demandant un soin particulier à Enkidu dans les enfers. Puis il quitte Uruk, vêtu d'une peau de lion, pour errer et pleurer. Il se dirige vers l'est pour trouver Utnapishtim, le seul homme à qui les dieux ont accordé l'immortalité, pour apprendre à échapper à la mort.

Le roi arrive aux Twin Peaks, où les scorpions gardent l'entrée du tunnel à travers lequel le soleil passe chaque nuit. Ils lui demandent de courir aussi vite qu'il le peut à travers l'obscurité totale du tunnel pendant 12 heures. S'il n'atteint pas la sortie d'ici là, la chaleur du soleil l'incinera. Gilgamesh survit au tunnel pour émerger dans le jardin des dieux. Là,siduri, déesse du vin et de la sagesse, le met en garde contre la traversée de l'océan et lui conseille de rentrer chez lui et de profiter de la vie. Mais Gilgamesh persiste, convainquant Urshanabi, le batelier d'Utnapishtim, de l'aider à traverser. Enfin, Gilgamesh rencontre Utnapishtim, qui raconte l'histoire du Grand Déluge. Quand il était roi d'une ville de l'Euphrate, cinq dieux décidèrent d'inonder le monde. Ea, un ami de l'humanité, a averti Utnapishtim de construire un grand navire, de le stocker d'animaux et de se préparer à l'inondation. Quand les tempêtes vinrent, des incendies et des fléaux vinrent avec eux, et les dieux regrettèrent leur décision. Seuls Utnapishtim et ses proches survivent. Bien qu'il ait mécontent que quiconque ait survécu, Enlil bénit Utnapishtim et sa femme d'immortalité et les installe dans le lointain est.

Utnapishtim met alors un test pour Gilgamesh : s'il peut rester éveillé pendant sept jours, peut-être que les dieux le laisseront échapper à la mort. Mais parce que son voyage l'a épuisé, Gilgamesh s'endort immédiatement et dort sept jours. Chaque jour, la femme d'Utnapishtim cuit une miche de pain et la place près du roi comme preuve de son long sommeil, qui se termine lorsque Utnapishtim le réveille. Maintenant Gilgamesh désespère, il n'échappera pas à la mort. Utnapishtim libère Urshanabi de son emploi et lui demande d'aider Gilgamesh à se baigner et à s'habiller comme le roi qu'il est pour le voyage de retour. Utnapishtim offre un prix de consolation, demandant à Gilgamesh de rechercher dans les eaux profondes une plante qui renouvelle la jeunesse. Pesant ses pieds avec des pierres, Gilgamesh s'enfonce dans les eaux profondes et trouve la plante. Puis lui et Urshanabi partent pour Uruk, où Gilgamesh prévoit de manger la plante pour retrouver sa jeunesse sans troublée. Ils s'arrêtent dans une piscine, et alors que Gilgamesh se baigne, un serpent vole la plante, laissant derrière lui sa peau de hangar. Gilgamesh pleure, ses travaux étaient pour rien. Les hommes voyagent jusqu'à ce qu'ils atteignent Uruk, où Gilgamesh, dans un langage qui fait écho au Prologue, montre fièrement à Urshanabi quelle merveilleuse ville son peuple a construite.

 

Analyse

 

Le thème de l'équilibre et de l'ordre est à la fois manifeste et caché dans Gilgamesh. Après que le Prologue ait assuré aux lecteurs que l'histoire a une fin positive, l'intrigue plonge dans la souffrance du peuple d'Uruk, une ville si désordonnée et gouvernée par un roi si déséquilibré que le peuple désespère. Tout ce qui concerne Gilgamesh est surdimensionné et extrême. Il est magnifiquement beau et dangereusement violent, plus fort que n'importe quel homme et plus sauvage qu'un taureau. Personne dans la ville ne peut vérifier ses comportements ; les dieux eux-mêmes le voient comme un berger détruisant ses propres brebis. Le pouvoir du roi devrait améliorer la ville ; au lieu de cela, parce qu'il est si extrême, si déséquilibré, que Gilgamesh s'attaque à Uruk.

Les instructions d'Anu à Aruru montrent clairement le besoin d'équilibre : elle doit créer un "double ... son second moi ... un homme qui égale son cœur orageux". Gilgamesh mélange le divin et le mortel ; c'est un homme de la ville qui s'habille de beaux vêtements et huile son corps. Enkidu est l'homme sauvage associé à la nature et aux animaux ; il n'a pas de langue, et il est un vrai berger des troupeaux. Lorsque Gilgamesh et Enkidu se rencontrent, la ville rencontre le monde naturel, le prédateur rencontre le protecteur et le roi injuste rencontre le serviteur juste.

L'importance de l'équilibre est également ancrée dans les histoires de création sumérienne. Lorsque des contraires se rencontrent et se mélangent, l'ordre surgit. Les premiers dieux, par exemple, ont vu le jour quand Apsu, dieu masculin des eaux calmes et douces, et Tiamat, dieu féminin de l'eau salée turbulente, ont "mêlé leurs eaux". Mais à mesure que d'autres dieux naissaient, le chaos s'ensuivit jusqu'à ce que le dieu Marduk l'impose à nouveau. Certains rituels sumériens, tels que la lecture annuelle de l'histoire de la création dans l'anglais d'Enuma ("En haut"), étaient destinés à rétablir l'ordre de la création primitive. Même le cycle de la mort et de la vie, auquel Gilgamesh veut tellement échapper, est une question d'équilibre et d'ordre. "C'est la voie / le monde est établi", déclare Utnapishtim, et plus tôt Gilgamesh accepte l'ordre divin, plus tôt il pourra trouver le contentement.

Les héros épiques cherchent souvent la célébrité. Ils veulent établir leurs noms et leurs actes afin que personne ne les oublie après leur mort. La renommée garde la mémoire vivante, et puisque les mortels doivent mourir, la célébrité est un substitut à l'immortalité. Il en va de même pour Gilgamesh alors qu'il planifie l'attaque de Humbaba. Tout le monde le déconseille - Enkidu, qui a vu Humbaba, les anciens d'Uruk, et même Ninsun, la mère déesse de Gilgamesh. Pourtant, Gilgamesh est déterminé à « estampiler ma renommée sur l'esprit des hommes pour toujours ». Et, étant donné que l'épopée est encore lue des milliers d'années plus tard, Gilgamesh semble avoir réussi.

L'épopée suggère cependant une question sur le prix d'une telle célébrité. Le coût pour Gilgamesh est élevé : il paie avec son chagrin pour Enkidu. Enkidu paie avec 12 jours de souffrances intenses qui se terminent par la mort, échangeant sa brève existence parce que Gilgamesh l'a persuadé que le commerce en valait le prix. Pendant l'errance de Gilgamesh, cette question l'obsède et lui enlève la santé.

Une façon dont il essaie d'aborder cette question est de poursuivre le secret de l'immortalité. Il se donne beaucoup de mal pour le trouver, et il est presque à portée de main, mais il ne parvient pas à le saisir. Pourquoi ? Il échoue parce qu'il est humain et qu'il ne peut pas surmonter sa faiblesse humaine - son épuisement de son long voyage, de ses sacrifices et de ses souffrances. Et quand Gilgamesh ne parvient même pas à conserver son prix de consolation - la plante qui propose de restaurer sa jeunesse, son échec est complet. Ce qui reste, c'est son humanité, des qualités qui ne lui semblaient jamais suffisantes auparavant. Il ne le comprend pas au début, mais quand il atteint Uruk et voit les murs forts et beaux, ses yeux sont ouverts. Il lâche l'espoir de la gloire et de l'immortalité et embrasse sa mortalité, prêt à vivre dans l'instant présent.

Gilgamesh est le héros de son histoire, mais il est loin d'être parfait. Enkidu, lui aussi, est imparfaitement héroïque, et parce que les deux hommes s'équilibrent et se complètent en termes de forces et de faiblesses, ils réalisent de puissants actes. Pourtant, en fin de compte, non seulement les héros jumeaux ne parviennent pas à vaincre les décrets divins, mais ils provoquent le désastre sur eux-mêmes. Le héros épique trace une ligne floue entre un courage audacieux et une fierté imprudente. Cette fierté, ou orgueil, est la défaite de Gilgamesh et un thème de l'épopée.

Hubris est une forme dangereuse de fierté. Cela va au-delà du plaisir et de la satisfaction dans ses réalisations ou de la joie dans la bonne fortune de ceux que l'on aime. Hubris est une fierté excessive qui conduit un héros à se comporter avec trop de confiance qu'il peut l'emporter. Un héros qui pense être l'exception à l'ordre divin ou qui, en raison de sa place dans la société ou de sa force ou de son intellect, pense pouvoir contourner les règles souffre d'orgueil. Dans les histoires anciennes, les dieux pensent mal à l'orgueil et le punissent souvent avec une justice poétique, comme ils le font à Gilgamesh, qui pense trop bien à son statut spécial de semidivine. Étant donné que l'une des fonctions des épopées est d'enseigner aux jeunes auditeurs ce que leur culture attend d'eux, le claquement de l'orgueil d'un héros n'est pas seulement un point d'intrigue, c'est une leçon morale.

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