Le Père Serge de Tolstoï Résumé et analyse

Le Père Serge de Tolstoï Résumé et analyse

Résumé

 

Partie 1

La nouvelle est divisée en six parties numérotées. Le premier raconte comment le personnage initialement connu sous le nom de prince Stepan Kasatsky devient prêtre.

À Pétersbourg, en Russie, dans les années 1840, le prince Stepan Kasatsky est un bel officier des Gardes de sauvetage Cuirassier (membres d'un régiment de cavalerie aristocratique). On s'attend à ce qu'il continue à gravir les échelons pour devenir aide de camp de l'empereur Nicolas Ier. Il est un haut rendement ambitieux et excelle dans tout ce à quoi il pense, comme il l'a fait pendant l'enfance. Sa seule faute est son tempérament rapide, ce qui l'amène à presque jeter un autre cadet par la fenêtre pendant ses études collégiales militaires. Il est un favori de l'empereur.

Il a un fort désir de "s'obtenir une position brillante dans la haute société" et s'engage ainsi avec la comtesse Mary Korotkova, qui est très belle. Il l'aime et elle l'aime. Mais quand il apprend qu'elle était autrefois maîtresse de l'empereur, son « tsar bien-aimé », il s'enfuit et devient moine. Sa mère essaie de le dissuader, mais il dit qu'il ressent l'appel de Dieu. Sa sœur Varvara, qui partage sa fierté et son ambition, le comprend. Il est devenu moine afin d'"être au-dessus de ceux qui se considéraient comme ses supérieurs". Il a cependant un "sentiment religieux sincère" qui se mêle à sa fierté.

 

Partie 2

L'abbé de son monastère est un starets, un chef spirituel, et Kasatsky se soumet complètement à l'abbé. Il trouve que l'obéissance rend la vie "beaucoup plus facile pour lui", puisque l'obéissance réduit au silence tous les doutes qu'il a sur la vie monastique. Il est cependant tourmenté par le souvenir de son ancienne fiancée.

Comme il l'a fait dans sa carrière militaire, il gravit les échelons du monastère. Il est ordonné prêtre après trois ans et prend le nom de Père Serge. Il ne se concentre que sur sa vie intérieure, ne se souciant de rien de la nouvelle de la mort de sa mère et du mariage de sa sœur, à qui il a donné tous ses biens. Cependant, il commence à s'ennuyer dans sa nouvelle vie parce qu'il a appris tout ce qu'il peut à ce sujet. Sa « somnolence spirituelle » augmente.

Dans la quatrième année de son sacerdoce, on lui offre un poste dans un monastère "près de la métropole". Ici, cependant, il subit de nombreuses tentations. Il est exposé à la présence de femmes adoratrices dans l'église, y compris celle qui veut particulièrement qu'il lui rende visite. De plus, il n'aime pas le nouvel abbé. Il est particulièrement dégoûté lorsque l'abbé le réintroduit au général qui commandait autrefois le régiment militaire de Serge. "Votre révérence", dit-il les lèvres frémissantes, "j'ai quitté le monde pour me sauver de la tentation." Il écrit à ses vieilles étoiles et confesse son orgueil ; les étoiles répondent que le Père Serge nourrit toujours l'orgueil mondain. Il suggère que le père Sergius quitte le monastère pour vivre comme anachorète, ermite solitaire. Le père Serge part pour l'ermitage de Tambov pour vivre dans une cellule creusée à flanc de colline.

 

Partie 3

Dans la sixième année de Serge en tant qu'ermite, quand il a 49 ans, une femme arrive à sa porte. Makovkina est une belle divorcée qui aime choquer les gens. Elle et un groupe d'amis voyagent en traîneaux sur la neige. Elle parie avec les autres qu'elle peut séduire le « bel ermite », le père Sergius. Serge a éprouvé des difficultés dans sa vie dans la solitude - "non pas à cause des jeûnes et des prières", mais à cause de son conflit intérieur. Il a des doutes sur sa profession et il éprouve la convoitise, et « ces deux ennemis sont toujours apparus ensemble ». Ce sont vraiment les mêmes ennemis, dit le narrateur.

Quand il entend Makovkina frapper à la porte, il pense qu'elle est un diable sous la forme d'une femme. A genoux, il lit un psaume pour conjurer la tentation. Mais la femme l'implore de la laisser entrer, se plaignant du froid et de la neige. Quand il la voit par la fenêtre, leurs yeux se rencontrent avec un regard qui montre qu'ils « se connaissaient et se comprenaient ». Il proteste, expliquant qu'il est un ermite, mais elle le supplie de ne pas la laisser geler à mort. Il la laisse entrer et se retire derrière une cloison.

Makovkina entreprend de le tenter. Elle enlève ses affaires mouillées, puis ouvre sa robe pour exposer ses seins et l'appelle à l'aide, prétendant être malade. Le Père Serge est consumé par le désir de la regarder mais essaie de résister. Pour se distraire, il se brûle le doigt avec la flamme d'une bougie. Quand cela n'éloigne pas les sentiments, il coupe l'index de sa main gauche avec une hache. Ce n'est qu'alors qu'il va voir la femme et lui demande ce qu'elle veut.

Makovkina est horrifiée et honteuse. Enfilant son manteau, elle supplie le père Serge de lui pardonner et de la laisser l'aider avec la blessure. Il lui dit de s'en aller et que Dieu lui pardonnera. Désemparée, elle s'en va. Un an plus tard, elle rejoint un couvent.

 

Partie 4

Le père Serge accepte d'abord de nombreux cadeaux que les gens lui donnent, y compris le thé et le sucre. Mais au fil du temps, il mène une vie de plus en plus austère et n'acceptera "rien d'autre que du pain de seigle une fois par semaine". Le reste qu'il donne aux pauvres, et de temps en temps, il va à l'église ou chercher de l'eau et du bois.

Les gens commencent à entendre parler de la visite de Makovkina au père Serge et de sa transformation ultérieure. Il devient célèbre, avec de nombreux visiteurs. D'autres moines s'installent près de sa cellule, et une église et une auberge pour accueillir les visiteurs grandissent autour de lui. Les gens parcourent de longues distances pour lui rendre visite, croyant qu'il a des pouvoirs de guérison. Sa première guérison intervient huit ans après qu'il soit devenu ermite. Il guérit un enfant de 14 ans en posant ses mains sur la tête du garçon et en priant. Le garçon se rétablit, et les gens commencent à se référer à Serge comme un amidon. Beaucoup de gens prétendent qu'il les a guéris. Après 13 ans dans la cellule de l'ermite, il ressemble à un vieil homme, avec une longue barbe grise.

 

Partie 5

Cependant, à mesure qu'il devient plus célèbre, sa foi vacille. Depuis qu'il a guéri le garçon de 14 ans, il sent "sa propre vie intérieure gaspiller et être remplacée par la vie extérieure". C'est, pense-t-il, comme s'il avait été retourné. Le monastère subsouit maintenant à tous ses besoins et fixe les jours où il recevra des visiteurs. Les autorités du monastère lui disent que les gens ont besoin de lui, et qu'il doit les recevoir pour "réaliser la loi d'amour du Christ". Mais il a l'impression que "la source d'eau vive en lui s'est asséchée". Il sent que ce qu'il fait est fait pour les hommes, pas pour Dieu, et que ce substitut est l'œuvre du diable. Néanmoins, il est satisfait de l'attention et de la gratitude. Il "[se pense] comme une lumière brillante" en même temps qu'il sent la "lumière divine de la vérité qui brillait en lui" s'éteindre.

Le père Serge envisage de partir de son mécontentement. Il rassemble des vêtements de paysans dans sa cellule et apprend d'un "vieil homme qui avait été soldat" où un clochard pourrait être pris. Cette envie passe cependant, bien qu'il lui manque la "source d'eau vive" qui coulait autrefois à travers lui. C'était en lui, pense-t-il, quand Makovkina - aujourd'hui Mère Agnès - « a goûté de cette eau pure ». Mais les gens assoiffés qui s'entassent autour de lui ont "entrassé tout" dans la boue.

Après que le père Serge ait effectué un service un jour, il se repose sur un banc à l'extérieur, mais il est précipité par une foule de personnes : des pèlerins, beaucoup ne souhaitant simplement être nourris ; des paysans grossiers à la recherche de remèdes et de conseils. Il commence à les bénir mais se sent malade. Un marchand vient à son secours, chassant les gens qui pleurent : « Cher Père ! Ne nous abandonnez pas." Le père Sergius est heureux que le marchand chasse le peuple, mais prétend qu'il ne veut pas que cela montre simplement sa vertu. Le marchand demande s'il peut amener sa fille de 22 ans pour la guérison. Elle est malade depuis la mort de sa mère, a eu peur de la lumière et ne sortira pas avant la tombée de la nuit.

Le père Sergius accepte de la voir cette nuit-là. Il prend un repas, qu'il mange « avec grand plaisir », et s'assoit dehors pour profiter de la soirée de mai. Pendant qu'il prie, un moineau saute vers lui, puis fait peur et s'envole. Il est impatient de voir la fille malade, parce qu'il est d'accord avec le père qu'il est « un saint dont les prières [sont] efficaces ». Elle est une "nouvelle occasion de confirmer ses pouvoirs de guérison et d'améliorer sa renommée". Honté de sa vanité, il prie pour être purifié du péché. Mais bien qu'il puisse faire des miracles pour les autres par la prière, Dieu n'a pas accordé sa propre prière pour "libérer de cette petite passion". Il se demande si Dieu existe et s'il « frappe à une porte fixée de l'extérieur ». Le bar sur la porte, pense-t-il, est la nature.

Le marchand amène sa fille, Marie, dans la cellule du père Sergius et les laisse tranquilles. Le père Sergius est attiré par la silhouette sinueuse de la jeune fille. Elle dit l'avoir vu poser ses mains sur elle dans un rêve, et elle prend ses mains et les met sur son corps. Il l'appelle un diable et elle répond : « Qu'est-ce qui compte ? » Elle le tire sur le lit, et il succombe à sa convoitise.

Le matin, le père Serge est horrifié par ses actions. Il revêt ses vêtements paysans, se coupe les cheveux longs et s'enfuit. Il considère le suicide et décide de prier à la place, mais pense qu'il n'y a pas de Dieu. Il commence à se souvenir de sa camarade de jeu d'enfance, la fille Pashenka. Sergius ne peut pas oublier comment lui et ses amis se sont moqués d'elle, et comment elle a souri timidement. Elle s'est mal mariée, se souvient-il, et est maintenant veuve qu'il avait vue au monastère. Pachka lui semble être "un moyen de salut". Il rêve qu'un ange lui dise de trouver Pachka et « d'apprendre d'elle... quel est ton péché, et dans lequel réside ton salut ». Il part à 200 miles de marche jusqu'à sa ville.

 

Partie 6

Le narrateur informe le lecteur que Pachka est maintenant "vieille Praskovya Mikhaylovna, desséchée et ridée", belle-mère d'un fonctionnaire ivre appelé Mavrikyev. Elle subvient aux besoins de sa famille, dont cinq petits-enfants, en donnant des cours de musique. Elle est tellement bouleversée par le mauvais sentiment entre sa fille, Masha, et le mari de Masha qu'elle ressent des souffrances physiques.

Le père Serge arrive là où elle vit, et un petit-enfant dit à Praskovya Mikhaylovna qu'il y a un "vieil homme terrible" pour la voir. Bien qu'elle soit pauvre, elle lui donne de l'argent et de la nourriture et regrette de ne pas avoir plus à donner. Il lui dit qui il est - "pas ... Père Serge, mais un grand pécheur, Stepan Kasatsky." Elle l'invite à l'intérieur, et ils acceptent de parler ce soir-là.

Il lui confesse ses péchés : il est « un adultère, un meurtrier, un blasphémateur et un séducteur ». Mais, dit-il, il doit continuer à vivre, et il veut qu'elle lui apprenne à le faire. Elle répond que sa vie a été difficile et misérable, mais elle est reconnaissante à Dieu pour le don de la vie et pour ses petits-enfants en bonne santé. Elle demande sa bénédiction, elle le bénit et lui demande pardon. Puis il s'en va.

Le Père Sergius se rend compte qu'il aurait dû ressembler davantage à Pashenka. Alors qu'il a "vécu pour les hommes sous prétexte de vivre pour Dieu", elle a "vécu pour Dieu en imaginant qu'elle vit pour les hommes". Il n'y a, pense-t-il, "pas de Dieu pour l'homme qui vit ... pour la louange humaine". Maintenant, il peut vraiment chercher Dieu.

Après leur rencontre, le père Sergius devient un homme plus généreux et plus généreux, vivant toujours comme mendiant. Il donne des conseils et règle les querelles mais n'attend jamais merci. Et "petit à petit, Dieu commença à se révéler en lui." Après huit mois de vie en clochard, il est arrêté pour ne pas avoir de passeport et est banni en Sibérie. En Sibérie, il s'installe dans la vie en tant que serviteur, travaillant dans le jardin, enseignant aux enfants et assistant les malades.

 

 

Analyse

L'hagiographie d'un pécheur

En désaccord avec de nombreux enseignements de l'Église orthodoxe russe, Léon Tolstoï a adopté sa propre version du christianisme. Il croyait que Jésus était un homme mortel et rejetait les notions de miracles, d'immortalité après la mort et de saints sacrements. Il a également rejeté l'idée du système monastique et, dans "Le Père Serge", il utilise la forme de l'hagiographie - un compte rendu écrit de la vie d'un saint - pour exposer le pécheur derrière un soi-disant saint.

La narration de la vie du père Serge dans l'histoire suit de nombreux marqueurs communs, appelés topoi (pluriel pour topos), pour un récit hagiographique. Il s'agit notamment de décrire la jeunesse du saint, son intelligence et son désir exprimé de devenir moine, ce qui est souvent découragé par la famille du futur moine. Il abandonne alors ses biens et commence à attirer des disciples et à accomplir des miracles.

Le Père Serge de Tolstoï frappe ces marqueurs typiques de l'histoire d'un saint. Le personnage donne toutes les apparences extérieures d'un saint. Il passe par les mouvements de prière et honore les sacrements, bénit les malades et se prive de réconforts mondains. Parfois, il ne mange que du pain de seigle pauvre. Il dort sur un banc dur dans une grotte. Il se prive d'un sommeil adéquat pour accueillir ses visiteurs, et il accomplit des actes de guérison.

Cependant, il fait tout cela pour lui-même, pour la louange et l'adoration, et non pour Dieu. En conséquence, au fil des ans, sa foi en Dieu vacille et il désespère. Plus le Père Serge est moine, plus il grandit loin de Dieu. Il est consumé par l'orgueil, la convoitise, la lâcheté et la cupidité. Il vit pour l'adoration de ses disciples. Il se réjouit du fait que l'empereur aura entendu parler de ses grandes actions.

Dans une hagiographie traditionnelle, le saint lutte contre la tentation, y compris la convoitise et la désobéissance. Mais les saints apprennent leurs leçons et sont récompensés par la vertu, conformément aux enseignements de l'Église orthodoxe. Pour reprendre les mots de la critique Margaret Ziolkowski, la leçon de Serge est plutôt "purement Tolstoyan". Son salut sera divorcé de la religion car il ne commencera à vivre que pour les autres.

 

Les femmes et le sexe

Pour la majeure partie de la narration, le personnage du Père Serge ne permet pas de terrain d'entente pour les femmes. Elles sont bonnes ou mauvaises, et leur bonté ou leur méchanceté est liée à leur propension sexuelle. Avant de devenir moine, le prince Stepan Kasatsky est fiancé à une belle femme. Il la croit être "la personnification de l'innocence et de l'amour" et la place sur un piédestal de "pureté angélique". Elle n'est pas à la hauteur de ses attentes quand il découvre qu'elle n'est pas vierge. Il est impitoyable et l'abandonne, elle et toutes les femmes, pour devenir moine.

Plus tard, le père Sergius croit que Makovkina est le diable sous la forme d'une femme, malgré sa beauté. Après avoir tenté de le séduire, il doit se couper le doigt pour chasser ses pensées lubriques et son visiteur indésirable. Elle, à son tour, trouve la repentance en faisant vœu de célibat et en rejoignant un couvent. Il n'y a pas de terrain d'entente : elle est un diable ou une religieuse.

Quand le père Serge est incapable de contrôler sa convoitise envers Marie, il l'accuse d'être le diable. Elle ne le nie pas, elle demande plutôt : "Qu'est-ce que ça compte ?" Cette fois, le diable gagne, et le père Serge succombe à sa convoitise et lit Marie.

Ce n'est que lorsqu'il a quitté l'ermitage et qu'il a commencé sa quête spirituelle authentique qu'il pourra reconnaître une femme qui n'est ni un diable ni un ange : Pachka. C'est une veuve qui travaille sans relâche pour une famille qui n'apprécie pas ses sacrifices. Elle admet qu'elle ne va pas souvent à l'église ; elle a honte de ses vêtements en lambeaux et dit qu'elle n'a pas de "vrai sentiment religieux". Pourtant, Sergius se rend compte qu'elle est la personne qu'il aurait dû être. Il a "vécu pour les hommes sous prétexte de vivre pour Dieu", tandis que Pachka "a vécu pour Dieu en imaginant qu'elle vit pour les hommes". Elle représente ce que la traductrice de Tolstoï Rose Strunsky appelle "le type de femme le plus élevé" pour l'auteur. Ce type est représenté chez les femmes vertueuses qui vivent carrément dans le monde comme « mères, aides, amies, réconfortantes ».

 

Stéréotypes sociaux

Le développement moral du Père Sergius a lieu dans une société remplie d'une série de stéréotypes, des membres les plus élevés aux plus bas. Le personnage principal est, dans un premier temps, le stéréotype d'un jeune soldat ambitieux qui a attiré l'attention de l'empereur, que le jeune Stepan Kasatsky adore pour ses pièges royaux. Il s'agit notamment d'un manteau militaire, d'un pas rapide et d'une "voixsonorante". Sa fiancée est une jeune beauté typique, "la personnification de l'innocence et de l'amour". L'abbé du monastère qu'il rejoint est un "gentleman de naissance, un écrivain savant" qui appartient à "une succession de moines", un en longue lignée.

Quand il quitte le monastère, c'est pour remplacer un anachacite typique, un moine ermite, un "homme de vie sainte" que personne ne peut égaler. Même ses disciples sont des types : les marchands sont autorisés à entrer dans l'église ; une foule de « pèlerins et de paysans » attend dehors. Les pèlerins sont décrits comme « les types communs, froids, conventionnels et les plus irréligieux ». Ils sont principalement intéressés à être nourris. Les paysans et les paysannes sont tous venus "avec leurs exigences égoïstes".

Pour reprendre les mots du traducteur Paul Foote, "il est difficile d'échapper à la conscience de la main manipulatrice de Tolstoï" dans le comportement et l'apparence de ces personnages d'origine. Leur présence dans l'histoire, cependant, sert à souligner la complexité du personnage principal. On dit très tôt aux lecteurs que "à toute apparence, il [est] juste un jeune officier ordinaire et brillant", mais que "des efforts intenses et complexes se sont poursuivis en lui". Ces efforts le distinguent des autres tout au long de sa carrière militaire et religieuse alors qu'il lutte pour réconcilier sa croyance spirituelle et son orgueil. Enfin, il doit être totalement humilié dans sa séduction par Marie avant de pouvoir chercher la rédemption par sa rencontre avec Pachka. Après cette rencontre, quand il devient un mendiant simple et serviable, il apprend à attacher moins d'importance à "l'opinion des hommes" et à "sentir la présence de Dieu" en lui.

 

Vie interne et externe

L'écart entre sa vie interne et sa vie extérieure est un thème majeur dans "Père Serge". Il est explicitement indiqué dans la partie 5, lorsque le père Sergius commence à sentir, après avoir guéri le garçon de 14 ans, qu'il a été « retourné à l'envers ». Il sent sa vie intérieure « se perdre et être remplacée par la vie extérieure ».

Le Père Serge croit en Dieu. Sa motivation à entrer dans le monastère est « la foi de son enfance qui n'avait jamais été détruite en lui ». Sa profession à la prêtrise est « un événement important dans sa vie intérieure ». Pourtant, tout au long de sa vie, le personnage lutte pour concilier sa foi avec son désir de louange et d'adoration des autres. En tant que prince Stepan Kasatsky, il excelle dans ses études, dans ses exercices militaires, dans les échecs et même dans la danse parce qu'il aspire à "au succès et à la perfection qui évoqueraient l'éloge et la surprise". Déçu de ses fiançailles, il choisit une vie qui lui permettra « d'être au-dessus de ceux qui se considéraient comme ses supérieurs ». En tant que moine, il peut regarder vers le bas ceux qu'il considérait auparavant comme ses meilleurs, car il est plus proche de Dieu qu'eux.

Quand le Père Serge est ermite, il prie Dieu : « Seigneur, je crois » et « Seigneur, reçois-moi, reçois-moi ! » Pourtant, il continue à vivre pour la louange et la renommée qui se répand après son premier acte de guérison. Au fur et à mesure que sa renommée grandit, il apprécie l'attention et est heureux de penser que l'empereur a entendu parler de sa grandeur. Il a cependant une certaine conscience de sa propre hypocrisie, se demandant : « Jusqu'où est ce que je fais pour Dieu et dans quelle mesure est-ce pour moi ? » La question le tourmente, et il sent que la "fouante d'eau vive en lui s'est asséchée". Il sait qu'il vit pour les hommes, pas pour Dieu.

Leo Tolstoï montre à travers le personnage que son comportement extérieur et ses motivations intérieure peuvent être totalement divergents. De plus, le père Serge n'est pas seul dans son hypocrisie. Les autorités de l'ermitage "organisent les choses de manière à l'utiliser autant que possible". Le père Serge est, entre les mains de l'auteur, une sorte de "chaque moine", un rappel que les actions saintes ne reflètent pas nécessairement des motifs saints. Seule l'étincelle religieuse qui ne s'éteint jamais tout à fait dans le personnage lui permet la "vision envoyée par Dieu" - de Pachka - qui le libérera finalement de ses désirs mondains.

 

Luxure et tentation

Tolstoï a exploré les tortures de la convoitise dans plusieurs de ses nouvelles, en particulier "La Sonate Kreutzer" (1889), "Le diable" (écrit en 1889-1909 et publié après sa mort en 1911) et "Père Serge". Dans ces œuvres ultérieures, il dépeint le désir sexuel comme l'une des tentations corporelles auxquelles il faut renoncer pour trouver la divinité à l'intérieur.

En ce qui concerne les péchés du Père Serge, la convoitise est la deuxième après l'orgueil. Il voit la convoitise comme son plus grand obstacle à être un homme saint. Pourtant, ses désirs sexuels grandissent proportionnellement à sa sainteté extérieure.

Il ne faut pas longtemps après être devenu moine pour que ses sentiments lubriques fassent surface. Une femme « connue pour son comportement frivole » tente de le persuader de lui rendre visite. Son désir pour elle l'horrifie. Cette fois, il confesse à un autre moine et lui demande de « ne le laisser aller nulle part, sauf pour servir ou remplir ses devoirs ».

Plus tard, alors qu'il vit seul dans un ermitage, le père Sergius est à nouveau tenté. Maintenant, il n'y a personne pour veiller sur lui et l'empêcher d'agir sur ses sentiments de convoitise. Makovkina réussit presque à le séduire, et il n'est capable de surmonter ses sentiments lubriques qu'en se coupant le doigt, faisant écho au conseil biblique du Livre des Évangiles de Matthieu, 5:30 : "Si votre main droite vous fait pécher, coupez-la et jetez-la."

Au sommet de sa renommée, une femme tente de le séduire une fois de plus. Il la considère comme « une nouvelle occasion de confirmer ses pouvoirs de guérison et de renforcer sa renommée ». Cette fois, il est incapable de résister à la séduction de Marie, la jeune femme luxuriante qui lui a été amenée pour guérison. Cet épisode l'horrifie et l'amène à trouver la rédemption à travers l'exemple de l'humble Pashenka - qui a elle-même renoncé à toutes les revendications de beauté, de louange et de désir.

 

Sacrifice

Dans "Père Serge", faire des sacrifices est un pas important vers la piété. Le sacrifice occupe une place importante dans les récits des saints que Tolstoï critique dans l'histoire. Pour reprendre les mots des critiques Harry H. Walsh et Paul Alessi, une "luée de victoires héroïques sur la tentation et la vie des sens, est une caractéristique régulière de l'hagiographie médiévale russe", y compris dans les récits de saint Serge de Radonezh. Un tel "exploit ascétique" est appelé podvig en russe. Mais la conquête du désir doit représenter un véritable sacrifice, fait sans motifs égoïstes - et Tolstoï suggère à travers l'histoire que de tels sacrifices se trouvent parmi les gens du commun, et non parmi les princes ou même les moines.

Il faut au Père Serge la majeure partie de sa vie pour apprendre le sens du vrai sacrifice. Pendant les différentes périodes de sa vie, d'abord en tant qu'officier, puis en tant que moine, ermite et guérisseur, le père Sergius se crédite des sacrifices qu'il a consentis. En devenant moine, il sacrifie ses biens mondains et ses possibilités d'avancement dans la haute société. Mais il le fait parce qu'il est trop fier de rester autour de ceux qui savaient que sa fiancée avait couché avec l'empereur. Plus tard, il sacrifie sa santé pour bénir les gens qui viennent le voir. Mais il le fait parce qu'il aime les louanges qu'ils lui entament. Il se coupe même le doigt pour éviter de céder à la tentation et de violer ses vœux à Dieu. Cela donne le signe extérieur d'un vrai sacrifice, mais le Père Serge admet qu'il aime l'attention et l'adoration qu'il reçoit après s'être coupé le doigt.

Le Père Serge apprend le sens du vrai sacrifice quand il rencontre Pashenka. Elle ne se rend pas compte qui est l'homme à sa porte, mais elle lui donne de l'argent et de la nourriture, plus qu'elle ne peut se permettre. Malgré sa vie pitoyable, elle est reconnaissante pour les dons que Dieu lui a donnés, tels que la santé de ses petits-enfants. Elle saute une leçon, sacrifiant l'argent dont elle a tant besoin, pour parler au père Serge. Elle illustre les gens ordinaires qui, selon les mots des critiques Walsh et Alessi, "possèdent ... la lumière intérieure qui seule conduit à des vérités morales et éthiques". Ce n'est qu'en devenant roturier lui-même que le père Serge est capable de faire un véritable sacrifice, en faisant l'aumône à un mendiant qui est moins bien loti que lui.

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