Au coeur des ténèbres de Joseph Conrad Résumé et analyse

Au coeur des ténèbres de Joseph Conrad Résumé et analyse

Résumé

Au coeur des ténèbres se déroule dans les années 1890 au plus fort de la colonisation européenne du continent africain. Alors que la nouvelle s'ouvre, cinq amis sont assis en attendant que la marée change sur la Tamise afin de pouvoir se diriger vers la mer. Ils ont l'habitude de se raconter des histoires et, alors qu'ils sont assis sur le yacht, Marlow, le meilleur conteur du groupe, commence une histoire en disant, en référence à la Grande-Bretagne, "Et cela aussi ... a été l'un des endroits sombres de la terre." Ses paroles ont donné le ton sombre et inquiétant de la nouvelle.

Une grande partie du reste du livre est racontée du point de vue de Marlow, car il raconte une expérience qu'il a eue l'année précédente. Il raconte à ses amis qu'une fois qu'il s'est engagé à piloter un bateau à vapeur à aubes en amont en Afrique centrale. Alors que la ville européenne et le fleuve africain, le bassin hydrographique et le pays restent tous sans nom dans la nouvelle, Conrad a probablement imaginé l'histoire à Bruxelles, en Belgique et au Congo. Marlow explique qu'il a entrepris le voyage tout en travaillant pour une entreprise européenne connue simplement sous le nom de "la société", qui extrayait de l'ivoire de l'intérieur de l'Afrique à des fins lucratives. La société a embauché Marlow en Europe et lui a confié la tâche de prendre l'un de ses agents en Afrique, un homme nommé Kurtz, et de le relever de son devoir. Apparemment, Kurtz a utilisé des méthodes douteuses pour obtenir systématiquement plus d'ivoire que n'importe laquelle des autres stations de la société.

Dans cet esprit, Marlow se rend en Afrique centrale à bord d'un bateau à vapeur français. Alors que le navire se dirige vers la rivière, il embrasse la côte africaine suffisamment près pour que Marlow puisse voir la jungle luxuriante et vert foncé. Marlow débarque à la gare extérieure côtière, puis marche 200 miles (320 kilomètres) jusqu'à la gare centrale de la Compagnie, où la rivière est navigable et où son vapeur est censé l'attendre. "Camper, cuisiner, dormir, frapper camp, marcher", tel est le voyage décrit Marlow.

Arrivé à la gare centrale, Marlow est surpris et déçu d'apprendre que son vapeur est coulé au fond de la rivière trois heures en amont. Il rencontre le directeur de la gare centrale, qui lui parle longuement.

Le directeur dit à Marlow que la situation est très grave à la gare intérieure, où Kurtz est agent et où Marlow est censé piloter le vapeur. On dit à Marlow qu'il faudra trois mois pour réparer le navire et se rendre à la station intérieure. Au fil de ces jours, Marlow conclut que les retards sont probablement intentionnels ; le directeur sait que Kurtz est malade et espère qu'il mourra avant que Marlow ne l'atteigne.

Bien qu'il y ait un briquetier à la gare et que certains agents de la gare (que Marlow appelle des pèlerins parce qu'ils portent de longs états-majors) aient été affectés pour l'aider, il n'avait pas fabriqué de briques depuis un an en raison du manque de matériel crucial, bien que Marlow ne sache pas de quoi il s' Lorsque le briquetier commence à pomper Marlow pour obtenir des informations, Marlow décide que le briquetier doit être un espion pour le directeur. Marlow entend une conversation entre le directeur de la station et son oncle, qui mène une expédition dans la jungle à la recherche de richesse. Les deux échangent des indices sombres sur le caractère et le comportement de Kurtz.

Marlow, quant à lui, est incapable de réparer le navire sans recevoir les rivets nécessaires. Finalement, il répare le vapeur et, avec le directeur et les pèlerins, monte en amont. À huit miles (20 kilomètres) de la station intérieure, le vapeur est attaqué par des combattants autochtones. L'attaque n'empêche pas le navire de progresser, mais le timonier de Marlow, qu'il respectait, est tué. Marlow lance le corps du timonier par-dessus bord pour éviter de le faire manger par les membres d'équipage autochtones, qui, selon Marlow, sont cannibales ; cet équipage est presque émacié parce que la compagnie n'a pas pris la peine de fournir de la nourriture pour le voyage d'un mois.

Marlow fait une pause dans le récit pour parler de Kurtz. Quand ils se rencontrent finalement, Kurtz raconte à Marlow certaines de ses idées ; la Société pour la répression des coutumes sauvages lui avait demandé de rédiger un rapport contenant ses recommandations pour amener la civilisation blanche en Afrique. Marlow pense qu'il est devenu fou, perdant la maîtrise de soi dans la solitude et l'obscurité.

Arrivé à la gare intérieure, Marlow est accueilli par un Russe vêtu de vêtements colorés qui le font ressembler à un arlequin. Marlow obtient sa première indication que quelque chose d'étrange se passe à la gare intérieure. Kurtz n'est pas là, et le Russe dit à Marlow que Kurtz passe souvent du temps dans la jungle à visiter les autochtones ou à cueillir de l'ivoire. Il suggère que Kurtz utilise des méthodes extrêmes pour sécuriser l'ivoire et dit que les autochtones adorent Kurtz. Ils ne veulent pas qu'il leur soit enlevé et ils ont donc attaqué le vapeur lors de son voyage en amont. Marlow observe une clôture de poteaux à l'extérieur de la station avec des têtes humaines coupées au sommet d'eux.

Quand Kurtz arrive, il est sur une civière et il est très malade. Le manager fait semblant d'être désolé, mais Marlow sait qu'il est malhonnête car il critique également Kurtz. Marlow sent que le manager pense que Marlow est du côté de Kurtz et ne lui fait pas confiance. Alors qu'ils commencent le voyage en aval de la rivière vers la côte, Kurtz est en train de mourir. La censure de Marlow à l'égard de Kurtz est modérée par la compréhension de Marlow de la façon dont Kurtz est tombé dans sa folie. En raison de ces sentiments mitigés envers Kurtz, Marlow accepte de protéger les journaux de Kurtz et sa réputation après le retour de Marlow en Europe. Kurtz meurt en aval ; la dernière chose que Marlow l'entend dire, c'est : « L'horreur ! L'horreur ! »

De retour au siège de la société, Marlow livre le rapport de Kurtz à un journaliste pour publication et ses papiers à la fiancée Kurtz laissée en Europe. De plus, Marlow ment à la fiancée de Kurtz concernant les derniers mots de Kurtz comme une question de sympathie, lui disant que Kurtz avait prononcé son nom.

C'est la fin de l'histoire de Marlow, et l'action revient aux cinq amis sur le yacht. Il cesse de parler et s'assoit tranquillement. Le narrateur remarque que la Tamise coule sous un ciel couvert "au cœur d'une immense obscurité".

 

Analyse

 

Racisme

Les critiques littéraires sont divisés sur la question de savoir si Marlow et les autres personnages blancs de la nouvelle sont racistes ou si le racisme central de l'histoire vient de Conrad lui-même. Quel que soit le correct, Au coeur des ténèbres fait écho au racisme de l'époque, et le racisme devient un thème principal de la nouvelle.

Marlow montre plus de sympathie pour le sort des autochtones que pour les gens de la Compagnie qui pillent la terre. Néanmoins, il fait des déclarations racistes tout au long du texte. Par exemple, alors qu'il pilote le vapeur et entend des tambours et des cris venant des rives de la rivière, il dit que le bateau glisse au-delà du bruit généré par des Africains cachés dans la jungle, "comme le feraient des hommes sains d'esprit avant une épidémie enthousiaste dans une maison de fous". Il a peur de ce qu'il ne peut pas comprendre. Il qualifie souvent les autochtones de "sauvages" et décrit le pompier du vapeur, qui s'occupe de la chaudière, comme "un spécimen amélioré", jetant un jugement sur l'homme sur la base des idéaux européens. À un moment donné, Marlow révèle qu'il n'a pas encore pensé aux autochtones comme des êtres humains, une révélation faite lorsqu'il suggère qu'il aurait pu avoir tort : "c'était le pire", estime-t-il, "ce soupçon qu'ils ne soient pas inhumains".

Certains critiques soutiennent que Conrad n'était pas raciste mais que, à travers son caractère raciste, Marlow, il révèle les points de vue racistes des agents de la Compagnie et de l'impérialisme de manière plus générale. D'autres, dont l'écrivain nigérian Chinua Achebe (1930-2013), ne sont pas d'accord. Achebe soutient que, parce que Conrad fournit rarement aux personnages autochtones la parole ou d'autres traits humains, lui - l'écrivain - ne considère pas les Africains comme humains. Un point majeur à l'appui de la position selon laquelle Conrad était raciste est le fait que l'objectif central du livre est Kurtz et son sort en Afrique. De ce point de vue, en se concentrant sur la chute d'un homme blanc de la grâce - en fait, en le présentant en quelque sorte comme la victime de l'Afrique - Conrad néglige les terribles tragédies de colonisation qui ont été faites sur des millions d'Africains.

Une autre question importante est la question de savoir qui devrait parler au nom des opprimés. Conrad, en tant qu'homme blanc, est-il capable de parler au nom des opprimés ? Ou faut-il être opprimé pour raconter l'histoire de l'oppression ? Les lecteurs de Au coeur des ténèbres doivent formuler leurs propres réponses à cette question et à la façon dont le travail de Conrad se reflète sur cette question.

 

Cupidité et impérialisme

Alors que l'objectif déclaré de la société est de civiliser les peuples autochtones, son véritable objectif est d'exploiter les ressources de l'Afrique et de les convertir en bénéfices européens. Alors que l'on parle en Belgique de la mission civilisatrice, et que Kurtz prépare son rapport pour la Société pour la répression des coutumes sauvages, l'objectif des Européens en Afrique est de sécuriser l'ivoire. Le comptable de la société approuve Kurtz parce qu'il renvoie plus d'ivoire que les autres agents ; il ne se soucie ni des méthodes de Kurtz ni de toute activité civilisatrice qu'il peut ou non entreprendre. La cupidité n'est pas seulement un trait corporatif, elle est aussi personnelle. Le directeur de la gare centrale craint que le succès de Kurtz ne menace son propre avancement et sa possibilité de gagner de l'argent. L'oncle du directeur dirige l'expédition Eldorado Exploring dans la jungle dans l'espoir de gagner ses richesses pour lui-même.

La cupidité n'est pas seulement pour l'argent. Kurtz a une avidité insatiable pour le pouvoir, et, lorsque ses disciples nourrissent son ego en l'adorant comme ils le feraient comme un dieu, il devient corrompu. Marlow se souvient que Kurtz a parlé de "mon Intention, de mon ivoire, de ma station, de ma rivière" et ajoute que "tout lui appartenait". Telle est, bien sûr, l'essence de l'attitude impérialiste : les peuples autochtones d'un lieu n'ont aucun droit à la terre où ils vivent ni à ses ressources. Tout appartient au pouvoir qui peut le prendre.

 

Hypocrisie et indifférence

La société se souvient de Kurtz apparemment parce qu'elle trouve que ses méthodes, bien qu'elles ne soient jamais discutées ou détaillées, excessivement brutales. Pourtant, les responsables de la compagnie négligent leur propre impitoyabilité et brutalité à la poursuite de l'ivoire. Certains en Europe, comme la tante de Marlow, pensent que la Compagnie représente des valeurs morales chrétiennes. En rejoignant la Compagnie, Marlow devient, à ses yeux, « quelque chose comme un émissaire de lumière, quelque chose comme une sorte d'apôtre inférieure ». Cependant, avant même de se rendre en Afrique, Marlow sait mieux et essaie de corriger sa tante : "J'ai osé laisser entendre que la société était gérée à des fins lucratives." Tous les agents de la société que Marlow rencontre en Afrique démontrent que c'est la motivation écrasante. Ils sont indifférents aux souffrances qu'ils imposent aux gens qui les entourent.

 

Civilisation versus barbarie

Croyant qu'ils proviennent d'une culture plus civilisée, les agents de la Compagnie se comportent constamment de manière barbare. Ils se croient plus civilisés que les Africains qu'ils rencontrent parce qu'ils vivent dans des villes, voyagent dans des trains et des navires à vapeur, portent des vêtements occidentaux et ont des bonnes manières. Pourtant, ces Européens soi-disant civilisés peuvent facilement tomber dans la sauvagerie en Afrique non civilisée. Fresleven, le capitaine danois que Marlow doit remplacer, était "la créature la plus douce et la plus silencieuse qui ait jamais marché sur deux jambes" jusqu'à ce qu'il claque et batte à plusieurs reprises un chef de village africain parce qu'il sentait qu'il avait été trompé. Marlow n'est pas surpris : « il était déjà depuis quelques années » en Afrique. Le médecin de la compagnie dit à Marlow, lors de son examen du capitaine récemment embauché, que les Européens qui se rendent en Afrique subissent des changements qui "ont lieu à l'intérieur" de l'esprit. Kurtz, conclut Marlow, a été poussé à la folie par l'obscurité et la solitude de l'endroit.

Alors que Marlow présente la brutalité européenne, il ne montre pas que les Africains supposés non civilisés sont particulièrement brutaux. Fresleven est tué par le fils du chef qui défend son père, ce qui n'est guère horrible. L'équipage du vapeur, qui, selon Marlow, est cannibale, veut manger le corps du timonier mort, mais Marlow ne les critique pas vraiment pour cela. Il reconnaît qu'ils meurent de faim. Alors que le bateau est attaqué lorsqu'il s'approche de la gare intérieure, la raison en est simplement que les partisans de Kurtz ne veulent pas qu'il soit emmené. Bien que les abonnés de la station semblent menaçants, ils ne font rien pour nuire à Marlow ou aux autres Blancs sur le bateau à vapeur. Qui donc est civilisé, et qui est barbare ?

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