Thucydide Histoire de la guerre du Péloponnèse Analyse

Thucydide Histoire de la guerre du Péloponnèse Analyse

 

Vérité

La plupart des gens, selon Thucydide, ont peu de problèmes dans leur recherche de la vérité. Dans le livre 1, chapitre 1 de l'Histoire, Thucydide juxtapose ses propres recherches rigoureuses et sa recherche de preuves en s'appuyant sur des "opinions prêtes à l'emploi" et des "contes glorifiés des poètes". La rigueur consciencieuse, dit-il, peut conduire à l'absence d'un "élément romantique" dans son récit de la guerre du Péloponnèse. Mais il sera satisfait si son public trouve son récit utile. Dans une affirmation célèbre, Thucydide déclare que l'Histoire "a été composée comme un héritage permanent, et non comme une pièce maîtresse pour une seule audience".

De l'avis de Thucydide, le véritable historien doit assumer non seulement le travail de recherche, mais aussi de sélection et d'arrangement. Comme il le note, les témoins oculaires d'un même événement rapportent souvent des comptes rendus différents des faits, en fonction de leur loyauté ou de leurs souvenirs. De plus, une recherche ou une enquête (le sens secondaire du mot "histoire") n'obtiendra pas la vérité si un historien ne parvient pas à faire judicieusement la distinction entre l'apparence et la réalité, ou entre le prétexte et la motivation sous-jacente. Une telle distinction constitue une caractéristique narrative majeure des premiers chapitres de Thucydide. Les affaires d'Epidamnus et de Potidaea, ainsi que les demandes de Sparte et d'Athènes pour l'expiation des malédictions, ne servent que de prétextes de l'avis de Thucydide. La véritable cause de la guerre du Péloponnèse, affirme-t-il avec insistance, était la croissance du pouvoir athénien et sa peur spartiate.

Un exemple complexe mais révélateur des efforts rigoureux de Thucydide pour identifier la vérité se trouve dans son commentaire sur la visite déroutante du satrape persan Tissaphernes (d. c. 395 av. J.-C.) à la ville d'Aspendus, en Asie du Sud Mineure dans le Livre 8, chapitre 26. Thucydide raconte que les récits des motifs de Tissaphernes varient. Il cite trois théories alternatives. Certains pensent que Tissaphernes essayait d'épuiser le moral du Péloponnèse ; d'autres spéculent qu'il essayait de gagner de l'argent ; d'autres encore pensent qu'il tentait de remettre à neuf son image parmi les Spartiates. Thucydide affirme alors sa propre opinion, sur la base de la preuve. Tissaphernes, croit-il, essayait clairement de contenir les puissances grecques, Sparte et Athènes.

 

Pouvoir et force

Le thème du pouvoir ou de la force occupe une place importante dans l'histoire de Thucydide du début à la fin. Au début du livre 1, chapitre 1, par exemple, Thucydide observe que le roi Agamemnon de Mycènes a pu rassembler la flotte grecque pour la guerre de Troie (vers 1299–v. 1100 av. J.-C.) en raison de son pouvoir prééminent en Grèce à cette époque. À Athènes, dans le chapitre 2, les Corcyréennes déclarent qu'une alliance entre eux et Athènes est dans le meilleur intérêt des Athéniens parce que la puissance navale combinée des deux cités-États sera irrésistible. À Sparte, dans le chapitre 3 du livre 1, les Athéniens prétendent avec malhonnête qu'ils n'ont pas acquis leur empire par la force. Plus tard dans le même discours, cependant, ils reconnaissent qu'ils ont agi conformément à trois motivations dominantes dictées par la nature humaine : le prestige, la peur et l'intérêt personnel.

Dès ces débuts, il est juste de dire que le thème du pouvoir ou de la force recueille une intensité toujours croissante au cours du récit. Dans son dernier discours, par exemple, Périclès (c. 495-29 av. J.-C.) déclare aux Athéniens qu'ils tiennent leur empire "comme une tyrannie". Thucydide présente le politicien Cleon (d. 422 av. J.-C.) comme « le plus drastique des citoyens » ; l'adjectif grec isbiaiotatos, qui signifie « le plus énergique » ou « le plus violent ». Dans son discours au débat mytilène, Cléon affirme que l'empire athénien est une tyrannie et que, par conséquent, les Athéniens devraient "oublier l'équité".

Dans le livre 3, chapitre 10, où Thucydide inclut une description célèbre des effets néfastes de la discorde civile, il invente une métaphore frappante, écrivant la guerre comme un "enseignant violent".

Le thème du pouvoir ou de la force atteint un nouveau niveau beaucoup plus inquiétant dans le dialogue mélien dans le Livre 5, Chapitre 17. Ici, les Athéniens agitent brusquement la question de la justice, disant aux Meliens que "les dominants exigent ce qu'ils peuvent et les faibles concèdent ce qu'ils doivent". Les Athéniens ajoutent que leurs sujets dans l'empire perçoivent la réalité de leur situation "comme une question de pouvoir".

Dans le livre 6, chapitre 18, le premier récit étendu de l'expédition sicilienne, la soif de pouvoir motive les Athéniens. Le pouvoir est un motif de premier plan, par exemple, dans le discours d'Alcibiade (c. 450-2004 av. J.-C.), dans lequel le jeune homme politique soutient fermement l'entreprise avec l'argument spécieux selon lequel "nous n'avons pas d'autre choix que de nous emparer nos sujets actuels et d'en établir davantage". Dans un écho troublant de la description d'Athènes par les Corinthiens dans le livre 1, chapitre 3 - "il est dans la nature [des Athéniens] de ne pas avoir de tranquillité eux-mêmes et de nier le calme aux autres" - Alcibiades soutient illogiquement qu'"une ville qui n'a jamais cru au calme s'éch

Enfin, le récit de la guerre par Thucydide implique fortement que la violence engendre la violence. La désastreuse défaite athénienne à Syracuse en Sicile a un ensemble de conséquences capitales, comme le montrent les derniers chapitres de Thucydide : rébellion à Euboea, troubles et conflits civils à Samos, et remplacement de la démocratie par l'oligarchie des Quatre Cents à Athènes. Tout cela est placé dans le contexte des jeux de pouvoir des oligarques, des Alcibiades et du satrape persan Tissaphernes.

 

Persuasion

Comme indiqué précédemment, le contexte rhétorique et culturel de Thucydide à Athènes à la fin du Ve siècle a été fortement influencé par les sophistes - des enseignants itinérants, des philosophes et des rhétoriciens qui ont été les premiers professionnels à accepter le paiement de leurs services. Parmi ces services, l'enseignement et l'orientation en matière de persuasion rhétorique étaient prédominants. L'omniprésence de cet élément dans la culture athénienne est attestée par de nombreuses œuvres de philosophie, d'histoire et de littérature : par exemple, les dialogues de Platon (428-348 av. J.-C.), les débats dans les œuvres historiques d'Hérodote (c. 484–30 av. J.-C.) et Thucydide, et les drames de Sophocle (c. 496-2006 av. J.-C.), Euripide (c. 484–06 av. J.-C.), et Aristophane (vers 450–c. 388). Un érudit de Thucydide, en fait, a fait remarquer que "l'histoire de Thucydide est un exemple d'antilogie à l'œuvre" - faisant référence à la fréquence des discours antithétiques ou contrastés dans le débat.

Le plus éminent des sophistes était peut-être Protagoras (c. 490-20 av. J.-C.), qui affirmait qu'il y avait deux côtés à chaque question et qu'il pouvait apprendre à ses étudiants à faire paraître le cas le plus faible comme étant le plus fort, ou le plus persuasif. Compte tenu de la structure de la démocratie athénienne à la fin du Ve siècle - dans laquelle chaque citoyen pouvait avoir son mot à dire à l'Assemblée - on peut immédiatement comprendre à quel point la formation de Protagoras serait valorisée par les aspirants politiciens.

D'autres sophistes ont insisté sur diverses branches de la rhétorique. Gorgias (483-376 av. J.-C.), par exemple, a souligné l'impact des effets sonores et sémantiques sur la persuasion. Prodicus (Ve siècle av. J.-C.) s'est penché dans l'étymologie (histoire des origines des mots). Antienne (c. 480-11 av. J.-C.) a souligné les contrastes entre le droit ou la coutume et la nature, et entre la parole/l'apparence et l'acte/réalité. Tous ces aspects de la persuasion sont apparents dans l'histoire de Thucydide, en particulier dans les discours.

La persuasion est un sujet important de discussion explicite à plusieurs points du récit. Dans son discours au débat mytilène, par exemple, Cleon harangue l'assemblée dans le livre 3, chapitre 9, pour sa fascination inutile pour la rhétorique : "Vous êtes esclaves de tout paradoxe passager et vous vous ricalez de tout ce qui vous est familier." Il leur dit qu'ils sont plus spectateurs que les hommes.

Pour Thucydide, la persuasion est donc une épée à double tranchant qui peut être à la fois bénéfique et préjudiciable. Entre de mauvaises mains, comme chez Cleon et Alcibiades, la persuasion pose de graves risques. Mais la persuasion peut aussi être employée de manière créative et bienveillante, comme avec Périclès d'Athènes et Hermocrate de Syracuse (d. c. 408 BCE).

 

Les aléas du hasard et de la fortune

Le thème du hasard ou de la fortune (tychē en grec) est omniprésent dans l'Histoire. Pour Thucydide, le hasard est un élément toujours présent et totalement imprévisible de la guerre - en fait, de la vie humaine elle-même. Périclès le souligne dans son premier discours du Livre 1, chapitre 5. L'occurrence la plus flagrante de hasard destructeur au début de l'histoire est peut-être le déclenchement de la peste à Athènes l'année suivant le début de la guerre, discutée dans le livre 2, chapitre 7. Outre la misère physique et psychologique causée par la maladie, la peste a déclenché une hausse de l'anarchie. Périclès lui-même a succombé à la maladie, ouvrant la voie à l'ascendant politique de successeurs qui manquaient de sa perspicacité, de son jugement et de sa modération. La peste est devenue un coup de destin encore plus sévère lorsqu'elle s'est attardée dans des conditions surpeuplées dans la ville.

Le fonctionnement du hasard est particulièrement frappant dans le livre 4, chapitre 12, où Thucydide raconte les événements à Pylos, dans le sud-ouest de la Grèce, en 425-424 avant notre ère. En contournant le Péloponnèse, une flotte athénienne est forcée par une tempête fortuite de se jeter à Pylos. Le général Démosthène (d. 413 av. J.-C.) exhorte ses collègues et ses troupes à fortifier le lieu. Retardées au port par le mauvais temps, les troupes, encore une fois par hasard, commencent à réaliser ce plan. Pendant ce temps, les Spartiates, occupés par un festival (Thucydide ne précise même pas lequel), ne prêtent aucune attention aux nouvelles de Pylos. Trop tard, les Spartiates se rendent compte qu'ils ont un désastre majeur entre les mains. Peu de temps après, les envoyés spartiates à Athènes proposent un traité de paix, conseillant que "les sages déposent leurs gains ... contre un avenir incertain". Mais les Athéniens, aiguillonnés par Cléon, sont sourds à tout conseil de mise en garde concernant le hasard, et ils rejettent les ouvertures de paix spartiates.

Enfin, les Athéniens en Sicile deviennent les victimes d'un coup de hasard crucial lorsqu'une éclipse lunaire totale provoque le général Nicias (d. 413 av. J.-C.) pour retarder une fois de plus le retrait athénien. En suivant les conseils des devins, Nicias reporte la retraite de près de quatre semaines, augmentant ainsi considérablement la vulnérabilité de l'armée.

 

Attraits à l'ambition

Thucydide retrace la montée et les effets ruineux de l'ambition dans l'Histoire, en commençant par ses remarques sur les successeurs politiques de Périclès dans le Livre 2, Chapitre 7. Ces hommes, déclare-t-il, "ont poursuivi des politiques motivées par l'ambition privée et le gain privé, au détriment d'Athènes elle-même et de ses alliés". Contrairement à Périclès, ces politiciens ultérieurs ont commis des erreurs parce que "chacun s'efforçait d'obtenir la première position" et, par conséquent, "était enclin à se livrer au caprice populaire".

Le premier exemple négatif de Thucydide de l'ambition préjudiciable à Athènes est Cleon, qu'il introduit dans le livre 3, chapitre 9, comme "le plus drastique des citoyens". Dans le livre 4, chapitre 12, lorsque les Athéniens "étaient enclins à saisir plus" et ont été encouragés par Cléon, Thucydide le qualifie de démagogue.

Mais le personnage le plus important lié au thème de l'ambition dans l'œuvre de Thucydide est Alcibiades. Dans le Livre 6, chapitre 18, Thucydide lie fortement l'ambition individuelle et égoïste d'Alcibiade à l'ambition collective des Athéniens pour la conquête de la Sicile. Alcibiades, il est clair, est le partisan le plus virulent de cette entreprise. Son discours dans le livre 6, chapitre 18, qui répond aux paroles modérées et prudentes de Nicias, révèle qu'Alcibiade est déjà controversé à Athènes en raison de son extravagance et de son affirmation de soi. Il y a très peu de choses dans les neuf derniers chapitres de l'Histoirepour contrecarrer l'évaluation globale d'Alcibiade par Thucydide : "Le grand public s'est méfié des excès de ... de l'énorme ambition apparente [en lui] à chaque tournant."

L'ambition des Athéniens pour la conquête de la Sicile est sombrement présentée comme trop grande portée et déplacée dès le début du récit de Thucydide. Au début du livre 6, le chapitre 18 Thucydide souligne l'ignorance généralisée de l'étendue géographique de la Sicile et de sa population. Dans le même chapitre, Alcibiades rejette arrogance les villes de Sicile comme "pleines de graules mixtes" et susceptibles d'être incapables d'unité. Avec une certaine ironie situationnelle, Alcibiade semble ignorer le plaidoyer réussi d'Hermocrate à l'unité à la conférence de Gela, neuf ans auparavant, racontée dans le livre 4, chapitre 13. Hermocrate plaide également avec éloquence pour l'unité sicilienne dans son discours à Camarina dans le Livre 6, Chapitre 20.

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