Portrait de femme de Henry James Résumé et analyse

Portrait de femme de Henry James Résumé et analyse

Résumé

 

Le roman s'ouvre sur la pelouse de Gardencourt, la maison de campagne de M. Touchett, qui prend le thé dehors avec son fils Ralph et son voisin Lord Warburton. M. Touchett est un banquier américain à la retraite qui a choisi de vivre en Angleterre. Il est maintenant invalide âgé. Ralph est atteint de tuberculose, que les Victoriens appelaient "consommation", et n'a pas de véritable emploi, et Lord Warburton est un riche propriétaire terrien britannique. M. Touchett raconte aux hommes qu'il a récemment reçu un télégramme de sa femme qui avait rendu visite à ses nièces après la mort de leur père. Elle dit rentrer chez elle avec une de ses nièces, qui est résolument indépendante.

Isabel Archer observe les hommes depuis la porte de la maison pendant un certain temps avant que le chien de Ralph ne les alerte de sa présence. Elle observe tout ce qui l'entoure avec intérêt, et Ralph et Lord Warburton sont frappés par sa beauté et son intelligence. Mme. Touchett, une femme idiosyncrasique qui vit à l'écart de son mari la majeure partie de l'année, se rend directement dans sa chambre. Elle avait rendu visite à Isabel en Amérique où elle a offert de montrer à la jeune fille Europe. Isabel a eu une enfance relativement peu supervisée, et elle n'avait pas d'éducation régulière. Elle a été libre de développer son propre esprit, ce qui a conduit à la force de l'imagination mais à un manque de sagesse et d'expérience. Bien qu'Isabel soit reconnaissante à Mme. Touchett pour avoir l'occasion de voir plus du monde, elle fait savoir à sa tante qu'elle valorise sa liberté et qu'elle n'obéira pas aveuglément.

Lord Warburton tombe amoureux d'Isabel et fait une demande en mariage. Isabel demande le temps d'examiner son offre, bien qu'elle n'ait aucun désir de renoncer à son indépendance avant d'avoir eu la chance de voir l'Europe. Elle lui écrit une lettre pour le refuser. Isabel développe une amitié étroite avec Ralph qui tombe aussi amoureux d'elle. Il estime cependant qu'il n'a pas le droit de parler de ses sentiments en raison de sa maladie et de sa courte espérance de vie.

L'amie journaliste américaine d'Isabel, Henrietta Stackpole, vient lui rendre visite et est déçue quand Isabel, disant à son amie qu'elle n'a aucun "sens de la vie privée", la dissuade de dépeindre les Touchett et leur maison dans sa chronique sur la vie en Europe. Henrietta est célibataire et subvient à ses besoins et à ceux de ses proches avec son propre salaire. C'est une femme fougueuse et opiniâtre qui ne peut pas être dérangée par les contraintes sociétales. Elle raconte à Isabel qu'elle a voyagé avec Caspar Goodwood, un autre homme frappé par Isabel. Isabel aurait aimé qu'Henrietta ne l'ait pas encouragé. Elle venait de le remettre à plus tard avant de quitter New York.

Ralph, Henrietta et Isabel se rendent à Londres où Caspar se présente pour plaider à nouveau sa cause auprès d'Isabel, qui n'aime pas sa persévérance. Elle le convainc de la laisser tranquille pendant quelques années pendant qu'elle voit l'Europe. Ralph reçoit un télégramme de sa mère disant que son père est devenu très malade. De retour à Gardencourt, Isabel rencontre Madame Merle, une mystérieuse veuve et amie de Mme. Touchett. Isabel est fascinée par la femme talentueuse, et les deux forment une étroite amitié. Elle dit connaître un homme à Florence, nommé Gilbert Osmond, qu'elle veut qu'Isabel rencontre un jour. Madame Merle part avant que M. Touchett meurt. Isabel apprend que son oncle lui a laissé beaucoup d'argent, bien qu'elle ne sache pas que Ralph a convaincu son père de laisser la moitié de ce qui aurait été son héritage à la fille afin qu'elle ait les moyens de faire ce qu'elle veut de sa vie.

Mme. Touchett emmène Isabel chez elle à Florence. Madame Merle, également à Florence, présente Isabel à Gilbert Osmond, sa sœur la comtesse Gémeaux, et à sa fille, Pansy. Pansy est une jeune fille innocente et soumise qui a vécu et été éduquée dans un couvent romain. Elle s'accroche à son père et salue timidement Isabel. Osmond est un collectionneur d'antiquités sans véritable occupation. Il accepte, à la suggestion de Mme Merle, de considérer Isabel comme une épouse possible à cause de son argent. Madame Merle dit à Isabel qu'Osmond est brillant et qu'il peut se rendre agréable à ceux qu'il juge dignes. Isabel est flattée quand il fait l'effort pour elle. Bien que personne d'autre dans son entourage, à part Madame Merle, n'aime Osmond, Isabel semble tomber sous son charme. Elle l'invite à la rejoindre à Rome, qu'elle visitera ensuite.

À Rome, Isabel tombe sur Lord Warburton qui a voyagé, essayant d'oublier sa déception. Il est toujours amoureux d'elle, mais il part après avoir vu comment les choses se passent entre Isabel et Osmond. Isabel part avec Mme. Touchett pour voyager davantage.

Un an plus tard, Isabel retourne en Italie. Caspar lui rend visite, mais elle doit épouser Osmond. Mme. Touchett craint qu'Osmond, qui a peu d'argent, ne poursuive Isabel pour sa fortune, mais Isabel n'écoutera pas ses préoccupations ni celles de qui que ce soit d'autre. Elle est fière que sa décision d'épouser Osmond soit un exercice de son indépendance. Isabel discute avec Ralph de son choix et est avertie par la comtesse Gémeaux, mais Pansy, pour sa part, est ravie.

Trois ans après qu'Isabel ait épousé Osmond, Edward Rosier est tombé amoureux de Pansy et demande à Madame Merle et Isabel de lui dire un bon mot avec Osmond. Rosier n'a pas de profession mais un revenu confortable. Comme Osmond, il aime collecter des curiosités, mais il n'est pas assez bon pour Pansy, selon Osmond. Malgré les avertissements de Mme Merle de ne pas le faire, Rosier raconte ses sentiments à Pansy, et elle lui rend la pareille. Son père lui interdit de parler à Rosier. Lord Warburton accompagne Ralph, maintenant très malade, pour visiter Rome où vit la famille Osmond. Lord Warburton s'intéresse à Pansy, et Osmond dit à Isabel d'user de son influence pour l'amener à faire une demande en mariage. Isabel, prise dans un mariage désormais misérable avec un homme qui la déteste, se sent désolée pour sa belle-fille mais obligée de faire ce qu'Osmond commande. Isabel tombe sur Osmond et Madame Merle dans une pièce, ce qui soulève ses soupçons. Ralph suggère que Lord Warburton est toujours amoureux d'Isabel, et non de Pansy, et que Lord Warburton finit par quitter Rome sans faire de demande en mariage. Osmond est furieux contre Isabel. Madame Merle confronte Isabel à propos de son ingérence dans le match. Isabel se rend compte que Madame Merle et Osmond l'ont manipulée dans son mariage.

Isabel rend visite à Ralph à Rome, bien que cela mette Osmond en colère. Caspar se rend à Rome pour voir si Isabel est vraiment heureuse dans sa vie ou non. Henrietta fait de même, inquiète pour son amie. Elle exhorte Isabel à quitter Osmond. Quand Ralph prend une tournure pour le pire, Isabel demande à Caspar de le ramener à Gardencourt. Henrietta y va aussi.

Osmond renvoie Pansy au couvent pour l'éloigner de Rosier. Isabel reçoit un télégramme de Mme. Touchett, lui disant que Ralph est en train de mourir. Osmond lui interdit d'aller en Angleterre pour le voir une dernière fois. Isabel rend visite à Pansy dans le couvent et lui propose de l'emmener en Angleterre, mais Pansy ne désobéira pas à son père malgré son amour pour Rosier et son désir de quitter les limites du couvent. Isabel se rend en Angleterre et avoue son malheur à Ralph. Il, à son tour, avoue qu'il était derrière sa fortune. Ralph meurt. Isabel rend visite à Lord Warburton, maintenant fiancé à une Anglaise. Caspar rencontre Isabel dans le jardin et professe son amour continu. Il supplie Isabel de ne pas retourner à Osmond, l'attrapant dans une étreinte agressive. Elle s'enfuit à la maison. Quand Caspar essaie de la retrouver, il apprend d'Henrietta qu'Isabel est retournée à Rome.

 

Analyse

 

Liberté féminine

Henry James explore le thème de la liberté principalement en ce qui concerne les personnages féminins du roman, très probablement parce que les personnages masculins jouissent déjà d'une liberté presque illimitée, étant relativement riches. Parce que le roman est centré sur Isabel Archer, sa liberté est celle qui a été la plus développée. La première phrase sur Isabel dans le texte vient de Mme. Le télégramme de Touchett, décrivant Isabel comme « assez indépendante ». Une des premières choses qu'elle raconte à son cousin Ralph Touchett à son sujet est "J'aime beaucoup ma liberté". Elle avait déjà affirmé son indépendance à Mme. Touchett quand sa tante lui a offert de l'emmener en Europe, disant à sa tante qu'elle ne promettrait pas de lui obéir à tous les mots. Par-dessus tout, Isabel veut voir le monde qu'elle croit être un royaume "de libre expansion" ; c'est pour cette raison qu'elle rejette l'offre de mariage de Lord Warburton malgré sa vaste richesse "en faveur de la libre exploration de la vie". C'est la même raison pour laquelle elle donne à Caspar Goodwood quand elle le rejette. Elle veut « être libre même de [faire une certaine atrocité] si la fantaisie la prend ». Elle veut prendre ses propres décisions et ne pas être attachée.

Bien qu'Isabel soit si naïve qu'elle ne s'en rende pas compte, elle est contrainte par son manque d'argent. Ralph sait que la capacité d'Isabel à vraiment explorer le monde est limitée par ses ressources, et c'est son désir de la "libéner" pour faire ce qu'elle veut, de "ne jamais avoir à se marier pour obtenir de l'aide". Il chérit l'idée qu'il la "voira aller avant la brise", naviguant comme un navire qui va dans n'importe quelle direction où le vent souffle.

En revanche, Madame Merle n'est pas libre. Les lecteurs peuvent en déduire qu'elle déménage de la maison d'un ami à l'autre la majeure partie de l'année parce qu'elle n'a pas son propre revenu. Elle est veuve et elle n'a pas de profession, elle doit donc compter sur les autres. Elle a également un sentiment d'obligation envers sa fille, Pansy Osmond, dans l'espoir de fournir un avenir à la jeune fille, même si Pansy ne sait pas que Madame Merle est sa mère. C'est pour ces raisons que Mme Merle convoite l'argent d'Isabel. Ironiquement, à cause des manipulations de Madame Merle, Isabel en vient à se retrouver dans un esclavage similaire. Son argent, parce qu'il attire Madame Merle et Osmond, est le moyen même par lequel elle passe sous le contrôle d'Osmond. Elle n'est plus libre d'explorer le monde et de prendre ses propres décisions. Elle doit obéir à son mari ou faire face à des conséquences.

L'auteure propose encore une autre version de la liberté féminine dans Mrs. Touchett. Bien qu'elle soit mariée et dépende, vraisemblablement, du revenu de son mari, Mme. Touchett agit avec une liberté et une autonomie presque totales vis-vis de son mari. Elle fait et prend soin de ses propres investissements. Elle a acheté sa propre maison à l'étranger et vit indépendamment de son mari et de son fils. Cependant, elle ressent une certaine obligation envers sa famille, en visitant une fois par an et en s'asseyant à leurs lits mourants. Mme. L'indépendance de Touchett est extrême pour une femme dans sa position, et d'autres personnages la trouvent extraordinaire et franche.

La dernière image de la liberté féminine explorée dans le roman est Henrietta Stackpole, qui représente de nouvelles possibilités pour les femmes. Elle est célibataire et a son propre emploi. Elle subvient à ses besoins et fait ses propres choix. Elle bafoue les normes sociales en voyageant seule et avec un homme célibataire sans accompagnateur. C'est une bonne chose qu'elle ne se soucie pas de ce que les gens pensent parce que ce type de liberté n'est pas passé inaperçu à l'époque, et la plupart des autres personnages du roman trouvent Henrietta abrasive, inappropriée et très inhabituelle. La liberté féminine est un idéal qui n'est pas réalisé sans une sorte de coût.

 

Amérique versus Europe

Un thème central de toute fiction transatlantique est le contraste entre les valeurs et les conventions américaines et européennes, et les interactions entre leurs habitants. Dans le roman, les expatriés américains naviguent dans leurs nouvelles maisons en Europe avec des degrés variables d'assimilation. Nouveaux en Europe, les Américains Isabel, Henrietta et Caspar offrent peut-être le meilleur contraste avec leur cadre et leurs homologues européens.

Les opinions américaines sur le sexe, les affaires et le flirt sont innocentes et fondées sur des principes, contrairement à la perspective européenne plus expérimentée et détendue. Isabel remet en question l'affirmation d'Osmond selon laquelle toutes les femmes mariées ont des amants et l'affirmation de la comtesse Gemini selon laquelle tous les maris flirtent avec d'autres femmes. La comtesse ne trouve rien de remarquable dans le fait que son mari a eu de nombreuses affaires, et il est sous-entendu qu'elle l'a fait aussi. Henrietta est consternée par la caractérisation par la comtesse de la visite de Lord Warburton à la maison d'Osmond à Rome comme "faire l'amour à Isabel". L'idée l'alarme, et elle s'en va rapidement pour protéger la réputation de son amie. Caspar reconnaît que le fait qu'Isabel quitte son mari et qu'elle le prendrait causerait un scandale en Amérique, mais il ignorerait volontiers les commérages si elle le faisait.

Bien que les opinions européennes sur le sexe aient pu être plus progressistes que les vues américaines, leurs idées sur l'expression féminine ne le sont pas. L'auteure caractérise les filles américaines comme des individus qui ont appris à penser et à exprimer librement leurs idées, alors que les femmes britanniques ne le sont pas. Isabel est une jeune femme, « comme la masse des filles américaines, [...] [qui] avaient été encouragées à s'exprimer ; ses remarques avaient été traitées ; on s'attendait à ce qu'elle ait des émotions et des opinions ». Isabel a une grande imagination et développe et croit en ses propres théories pour animaux de compagnie, énonçant ses opinions avec une grande confiance. Cette indépendance de pensée et d'expression contraste tout à fait avec les sœurs de Lord Warburton, qui sont décrites comme non originales et timides, qui ont besoin de se retirer. Quand Isabel leur pose des questions sur les croyances politiques radicales de leur frère, ils ne semblent pas comprendre ce qu'elle veut dire, répondant à ses questions par d'autres questions. Ils affirment finalement qu'ils sont sûrs que leur frère fera ce qu'il pense être juste. Pansy, qui a été élevée par des religieuses européennes, est un autre contraste avec l'étresse et l'originalité américaines de femmes comme Isabel et Henrietta. Pansy n'offre des opinions que lorsqu'on le lui demande et est si douce que les lecteurs savent à peine qu'elle a ses propres pensées jusqu'à ce qu'Isabel lui demande ce qu'elle veut vers la fin du roman. Elle est soumise à son père, s'en reportant à ses préférences plutôt que d'exprimer les siennes. Il semble presque que ses opinions deviennent les siennes, ce qu'Osmond souhaiterait être le cas avec Isabel.

Un autre contraste entre les conventions américaines et européennes est la façon dont les individus obtiennent de la richesse ainsi que ce qu'ils en font. Lord Warburton est né dans sa propriété et son titre, comme ses prédécesseurs l'avaient été. Il n'a pas été élu, comme le sont les dirigeants américains ; son poste est plutôt héréditaire. Bien qu'il ressente l'injustice de sa position, il ne renonce certainement pas à la richesse dont il jouit. M. Touchett, par contre, a gagné son argent grâce à une carrière de son choix. Ses efforts, son talent et son intelligence lui ont assuré sa position et la capacité de laisser sa richesse à qui il veut. Les biens et le titre de propriété de Lord Warburton doivent être transmis à un héritier.

L'innocence et la naïveté américaines mettent en relief le cynisme et la corruption européens. Ceci est plus clairement évident dans la manipulation d'Isabel par Mme Merle et Osmond. Isabel, malgré un avertissement de Mme. Touchett, croit que son argent n'a rien à voir avec le désir d'Osmond de l'épouser. Elle est inconsciente de tout lien que son mariage pourrait avoir avec Mme Merle, encore une fois malgré le fait que Mme. Touchett suggérant que Mme Merle est impliquée. Comme Ralph l'observe, Isabel a créé une idée d'Osmond qu'elle aime, peu importe à quel point elle ressemble à l'homme lui-même. Osmond remarque cyniquement qu'Isabel a trop d'idées, mais qu'elles ne le dérangent pas parce qu'elles devront être sacrifiées de toute façon. Henrietta a raison de craindre qu'Osmond ne corrompt le personnage d'Isabel. Au moment où elle se rend compte que son mari la déteste réellement et que son amie Madame Merle l'a dupé de sa liberté et de sa fortune, Isabel a irrémédiablement perdu son innocence.

 

Contrôle

Henry James dépeint plusieurs types de contrôle dans le roman. L'un d'eux est le secret, machiavélique, manipulant l'utilisation d'autres personnes orchestrées par Osmond et Madame Merle. Madame Merle dit à Osmond qu'elle sait ce qu'elle peut faire avec les gens. Osmond charme trop facilement Isabel pour qu'elle tombe amoureuse de lui. Il utilise habilement son désir d'autodétermination pour tordre la désapprobation de ses amis à l'égard du match en confirmation qu'elle l'épouse par désir de ne plaire qu'à elle-même. Madame Merle dit à Isabel qu'Osmond a un goût très exigeant et ne daigne s'exercer que pour ceux qu'il juge dignes, sachant qu'Isabel sera flattée quand il le fera pour elle.

Un autre type de contrôle est l'exercice d'un pouvoir patriarcal manifeste de la part d'Osmond sur sa fille et sa femme. Osmond a élevé Pansy pour croire que son devoir principal est de lui plaire. Il a eu tellement de succès dans cet objectif qu'elle abandonne volontiers son amant, Rosier, pour éviter de déplaire à Osmond. Elle reste dans la cellule carcérale du couvent plutôt que de s'échapper avec sa belle-mère parce qu'elle ne lui désobéira pas. Osmond contrôle également Isabel dans une certaine mesure. Bien qu'elle déteste l'idée de séparer Pansy de Rosier et d'utiliser son pouvoir sur Warburton, elle se sent obligée de faire ce qu'Osmond veut pour être une bonne épouse. Elle a le courage de s'enfuir pour voir Ralph une dernière fois, mais le pouvoir d'Osmond sur elle semble surmonter sa volonté de se sauver : elle revient vers lui malgré une offre d'aide de Caspar.

 

Architecture

Les maisons dans le texte symbolisent souvent leurs propriétaires et les événements significatifs qui se déroulent à l'intérieur de leurs murs. Gardencourt, comme M. Touchett, est une maison charmante, familière, mais britannique. Il offre une demeure chaleureuse et accueillante dans un nouveau pays. Il est plein d'histoire, comme le passé de la famille que les Touchett partagent avec Isabel Archer. Le narrateur note que la maison de Gilbert Osmond à Florence avait l'air "grave et forte" et que, comme si une fois entrée, il faudrait "un acte d'énergie pour en sortir". Isabel ne pense pas que cette maison préfigure sa relation avec son propriétaire. Alors que son mariage s'aggrave et qu'Isabel apprend la vraie nature d'Osmond, ils déménagent à Rome. La maison Osmond à Rome est décrite comme inquiétante et ressemblant à une forteresse, symbolisant son redoutable propriétaire, Osmond, qui contrôle ses habitants.

L'architecture est également utilisée métaphoriquement dans la préface et le roman. Henry James fait référence à la fiction comme une maison avec de nombreuses fenêtres. Chaque personne perçoit une vue différente en fonction de la fenêtre à travers laquelle elle regarde. De même, Isabel considère son mariage comme quatre murs qui l'entourent. Elle l'appelle une "maison de suffocation" à travers laquelle Osmond la regarde comme par une petite fenêtre au-dessus d'elle.

 

Peintures

Des peintures apparaissent tout au long du roman, tout comme d'autres types d'œuvres d'art, représentant souvent le désir d'attribuer un sens et de la valeur aux choses. Ralph Touchett montre à Isabel la collection d'art de Gardencourt, l'imaginant comme une autre belle pièce à accrocher au-dessus de sa cheminée. Les peintures sont belles, significatives et rares, tout comme son cousin. L'art occupe une place importante dans l'attrait d'Isabel pour Osmond, dont le passe-temps principal est celui de collectionneur et de conservateur d'art et de curiosités. Il voit Isabel comme une pièce à obtenir et à exposer.

Osmond est également peintre et, en un sens, il crée Isabel, la transformant en son œuvre d'art par leur mariage. Il accomplit ce qu'Henrietta craint en changeant le caractère et la valeur d'Isabel. Pansy est aussi sa création. Comme une pièce de céramique, il l'a façonnée dans une forme fine, si délicate qu'il doit la protéger de tout, en la gardant en sécurité derrière le verre dans le couvent, comme une œuvre d'art dans un musée.

Edward Rosier est un autre collectionneur d'œuvres d'art et de curiosités dans lesquels il revendique non seulement une valeur financière, mais trouve également une grande partie de son estime de soi. Quand il vend tout dans le but de se montrer digne prétendant à Pansy, il prouve qu'il valorise son amour plus que les objets de sa collection.

Les peintures sont également très étroitement liées au titre et au sujet du roman lui-même. Un portrait (dans les jours qui ont précédé la prise de vue) était nécessairement une peinture ou une autre œuvre d'art. Dans son portrait d'Isabel Archer, le roman cherche à attribuer un sens et de la valeur à son sujet à peu près de la même manière qu'un tableau le ferait. L'auteure crée son caractère, ses forces, ses faiblesses, ses échecs et triomphe en paroles plutôt qu'avec un pinceau.

 

Bunchie

Le chien de Ralph, qui se lie à Isabel le jour de son arrivée à Gardencourt, représente l'amour de Ralph pour Isabel. Comme Bunchie, Ralph tombe amoureux d'Isabel à première vue. Il lui donne inconsciemment son cœur, tout comme il lui offre son chien à garder. Et tout comme Isabel n'aurait pas pensé à accepter les gestes romantiques de Ralph, elle refuse de prendre son chien, offrant de le partager à la place. Isabel et Ralph ne peuvent avoir rien de plus qu'une relation platonique, et comme le chien, Ralph est heureux d'accepter toute l'attention qu'elle offre. Bunchie plaît à Isabel, comme sa cousine, mais cela ne parvient pas à la captiver. Elle perçoit l'intellect de Bunchie comme « fini » et elle désire plus, tout comme elle désire plus que Ralph ne peut lui donner. Bunchie veille sur Isabel comme le propose Lord Warburton, symbolisant le rôle de Ralph en tant que protecteur et défenseur tout au long du roman.

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