La Lettre écarlate de Nathaniel Hawthorne Résumé et analyse

La Lettre écarlate de Nathaniel Hawthorne Résumé et analyse

Résumé

La lettre écarlate a lieu de 1642 à 1649 à Boston, Massachusetts. (Les dates coloniales ont été établies par des chercheurs qui étudient le travail ; elles ne sont pas énoncées explicitement par Hawthorne.) À cette époque, Boston faisait partie de la colonie de la baie du Massachusetts, une colonie contrôlée par les puritains, un groupe protestant. Beaucoup moins tolérants que les dirigeants protestants ultérieurs du Connecticut et du Rhode Island, les puritains ont établi une théocratie répressive. Tout péché contre la volonté de Dieu (tel que cette volonté est exprimé dans la Bible) était considéré comme un crime contre la société. Le crime d'adultère était passible de la peine de mort parce qu'il violait le septième commandement.

La première partie du roman, « The Custom-House », se déroule en 1850 à Salem, Massachusetts. Introduction de 30 pages à la romance, cette section fusionne un récit autobiographique de l'épreuve de Hawthorne en tant qu'inspecteur des douanes avec la fiction selon laquelle il a trouvé un bout de tissu délavé en forme de A accompagné d'un manuscrit décrivant l'origine du fragment.

Le premier chapitre, "The Prison-Door", établit l'heure, 1642, et le décor, Boston, pour le reste du roman. Il s'ouvre sur une foule de personnes portant des "vêtements de couleur triste et des chapeaux gris à couronne à clocher" rassemblés autour de la sinistre prison de la ville. Ils attendent l'émergence de Hester Prynne, une belle jeune femme arrivée d'Angleterre, devant son mari, un "érudit démaucé" consacré à l'investigation de l'âme humaine. Dans la scène d'ouverture, Hester sort de la prison avec un bébé dans les bras. Elle a été reconnue coupable d'adultère : sa punition, jugée trop facile par certains, comprend quelques mois d'incarcération suivis d'une honte publique sur l'échafaudage à "l'extrémité ouest de la place du marché... presque sous l'avant-toit de la plus ancienne église de Boston". Cousu au corsage de sa robe se trouve un A minutieusement brodé. Bien que Hester ait été condamnée à porter la lettre écarlate comme un rappel constant et public de son péché, tous s'émerveillent de son travail à l'aiguille artistique et du design vif forgé en fil d'or qui semble se moquer des habitudes vestimentaires austères chez les puritains.

Hester apparaît sur l'échafaudage avec sa petite fille Pearl - preuve de son affaire illicite - s'est fraccotée jusqu'à sa poitrine. Beaucoup de spectateurs, rebutés par sa beauté et sa dignité exhibées, exigent de connaître l'identité de son amant. Elle refuse, sa misère s'est accentuée quand elle reconnaît parmi la foule son mari perdu depuis longtemps. Elle souffre également à ce moment des exigences de son ministre, Arthur Dimmesdale, qui la supplie de révéler le nom de son « compagnon de péché et de ses compagnons de souffrance ». Hester refuse et retourne en prison.

Son mari la rejoint là-bas. Médecin, il fournit des médicaments pour calmer Hester et le bébé, qui est hystérique. Le mari de Hester a pris le nom de Roger Chillingworth pour cacher son identité afin qu'il puisse découvrir qui est son amant et ainsi se venger. Il tire une promesse de Hester de ne pas l'exposer, une promesse qu'elle fait mais craint qu'elle ne le regrette.

Libérée de prison, Hester subvient à ses besoins et à ceux de Pearl en fabriquant et en vendant de belles broderies. Bien qu'elle soit libre d'aller n'importe où, Hester s'installe dans une petite maison à la périphérie de la ville. Pearl est très désobéissante, voire sauvage. Après quelques années, le refus de Pearl d'obéir aux règles puritaines strictes devient largement connu et les autorités décident de retirer l'enfant de la garde de Hester. Hester supplie le gouverneur Bellingham de ne pas enlever son enfant. Lorsque Dimmesdale prend la parole, Hester est autorisée à garder sa fille.

Chillingworth, dans sa quête vengeresse, emménage avec Dimmesdale, prétendant aider le ministre à retrouver la santé. En réalité, Chillingworth torture subtilement Dimmesdale, qu'il soupçonne d'avoir été l'amant de Hester.

Un soir, Hester, Pearl et Dimmesdale se rencontrent sur l'échafaudage où Hester s'était tenu sept ans auparavant. Dimmesdale admet sa culpabilité en ne reconnaissant pas son rôle dans l'affaire, mais il manque de courage d'admettre librement sa culpabilité à toute la ville. Hester est maintenant aimé de la communauté pour avoir aidé tout le monde de manière désintéressée. Le A autrefois méprisé, signe de péché, en est venu à être un spectacle bienvenu. Certains disent qu'il est maintenant capable. Hester est devenu terne et simple ; Dimmesdale est devenu étonnamment fragile et mince. Inquiet du déclin de Dimmesdale, Hester convainc Chillingworth de la libérer de sa promesse de cacher son identité. Elle, Dimmesdale et Pearl se rencontrent dans la forêt. Hester dit à Dimmesdale qui est vraiment Chillingworth, et ils font des plans pour partir secrètement pour l'Angleterre.

Trois jours plus tard, le jour de l'élection, Dimmesdale prononce le plus grand discours de sa vie. Le peuple célèbre sa sainteté, ne réalisant pas qu'il est pécheur. Au grand choc de tout le monde, il monte sur l'échafaudage et confesse son péché à toute la communauté. Il arrache sa chemise, se mettant à nu la poitrine, puis meurt dans les bras de Hester. Dans le dernier chapitre, le narrateur spécule sur ce que Dimmesdale a révélé sur sa poitrine : était-ce un A ? N'y avait-il rien du tout ? Chillingworth, ayant perdu sa raison de vivre, meurt en quelques mois. Il laisse tout son argent à Pearl, ce qui en fait l'héritière la plus riche du Nouveau Monde. Hester quitte Boston mais revient ensuite, restant dans sa petite maison pour le reste de sa vie. Elle est enterrée près de Dimmesdale, partageant avec lui une pierre tombale sculptée avec un A."

 

Analyse

 

Péché et culpabilité

Hester

L'exemple le plus évident de ce thème concerne l'affaire entre Hester Prynne et Arthur Dimmesdale. Hester commet le péché d'adultère - des relations sexuelles consensuelles entre une personne mariée et quelqu'un d'autre que son conjoint. Parce que l'adultère était interdit par le septième commandement, les puritains le considéraient comme punissable de la mort des deux parties. En épargnant la vie de Hester, ses juges croient qu'ils agissent avec justice et miséricorde. Ils ont probablement considéré qu'elle pensait que son mari était mort et que son partenaire, qui a choisi de ne pas révéler son identité, devrait partager une partie de la responsabilité.

 

Dimmesdale

Hawthorne explore également ce thème à travers les actions et le caractère de Dimmesdale. À un certain niveau, le péché de Dimmesdale de ne pas admettre qu'il est le père de Pearl lui cause une immense culpabilité. À un autre niveau, sa honte est renforcée par l'ironie de sa situation : à mesure qu'il devient de plus en plus torturé par sa faiblesse et son incapacité à admettre la vérité de son affaire avec Hester, il devient plus respecté et vénéré par les citadins pour son apparente sainteté. Son hypocrisie en acceptant le respect des citadins est pécheresse et ajoute à sa culpabilité.

 

Chillingworth

Le péché de Chillingworth est peut-être le plus grand de tous, comme le dit Dimmesdale à Hester après avoir révélé la vérité sur l'identité de Chillingworth. Dimmesdale dit : « Nous ne sommes pas, Hester, les pires pécheurs du monde. Il y en a un pire que même le prêtre pollué ! La vengeance de ce vieil homme a été plus noire que mon péché. Il a violé, de sang froid, la sainteté d'un cœur humain. Toi et moi, Hester, nous ne l'avons jamais fait ! » Hawthorne suggère que le péché de Chillingworth est le pire de tous parce que ses actions sont nées de la méchanceté et qu'il ne ressentait aucune culpabilité pour avoir cherché à se venger. Bien que Hester et Dimmesdale aient également péché, ils ont ressenti une énorme culpabilité. Par conséquent, le thème du péché et de la culpabilité est étroitement lié au thème de la nature du mal.

 

Vérité personnelle et publique

Hester reconnaît librement son péché, moulant la vérité personnelle et la vérité publique. Elle exhibe même son péché, brodant minutieusement le A écarlate, symbole de son adultère. Au chapitre 2, Hawthorne écrit : "Sur la poitrine de sa robe, en beau tissu rouge, entourée d'une broderie élaborée et de fantastiques fleurs de fil d'or, apparaissait la lettre A." Les travaux à l'aiguille étaient "si artistiquement faits, et avec tant de fertilité et une magnifique luxe de fantaisie", qu'ils ressemblaient plus à une décoration qu'à un insigne de honte. La lettre contraste fortement avec les vêtements ternes et unis des citadins ou avec la honte qu'elle est censée ressentir d'avoir à porter la lettre. Elle porte le A longtemps après avoir pu le jeter.

Dimmesdale, en revanche, cache son péché pendant sept ans, cachant la vérité au public. En conséquence, il souffre d'énormes remords, ce qui fait échouer sa santé. Il admet finalement la vérité librement immédiatement après son sermon du jour du scrutin. De même, Chillingworth ne vit pas selon la vérité publique. Il prétend être l'ami et le médecin de Dimmesdale, mais il est vraiment l'ennemi et le destructeur de Dimmesdale. Chillingworth devient de plus en plus démoniaque en n'étant pas véridique envers lui-même et envers les autres.

L'importance de ce thème est soulignée à la fin du livre. Dans le dernier chapitre, commentant l'effet terrible de la dissimulation de la vérité, Hawthorne note : « Sois vrai ! Sois vrai ! Sois vrai ! Montrez librement au monde, sinon votre pire, mais un trait par lequel le pire peut être déduit ! »

 

La sagesse par la souffrance

Hester atteint la sagesse par sa souffrance, alors qu'elle devient de plus en plus aimée et respectée pour ses bonnes actions et sa dignité. En conséquence, les habitants de la ville la cherchent pour obtenir du réconfort et des conseils. Dimmesdale atteint aussi la sagesse par la souffrance : il apprend qu'il ne peut pas vivre avec un mensonge et confesse finalement publiquement son péché. Chillingworth, cependant, n'atteint pas la sagesse par la souffrance ; il ne se rend jamais compte que sa torture de Dimmesdale est immorale et mauvaise.

 

Nature du mal

Comme suggéré dans la discussion sur le péché et la culpabilité, Chillingworth est le personnage le plus maléfique du livre car il persécute Dimmesdale. Lorsqu'il est confronté à Hester, il se déclare un "fiend", admet qu'il torture Dimmesdale et refuse de le laisser faire. Hester, bien que fier et provocant, devient humble et charitable envers les autres - les vertus chrétiennes. Bien qu'elle ait péché selon la communauté et ses lois, son affaire n'était pas le résultat d'une mauvaise intention, mais de la solitude et du besoin d'amour. La communauté vient lui pardonner, personne ne pardonne à Chillingworth.

 

Vengeance et représailles

Ce thème est introduit dans l'essai "The Custom-House" en mettant en scène sa vengeance par Hawthorne contre les politiciens qui l'ont licencié et les collègues qui ne l'ont pas défendu. Le thème est répété dans les quatre premiers chapitres par l'humiliation et la punition publiques que les puritains font endurer Hester et Pearl. Les lecteurs peuvent également voir ce thème dans la détermination de Chillingworth à identifier l'amant de Hester et sa poursuite malveillante de Dimmesdale. Hawthorne développe le thème dans la transformation de Chillingworth en une "sorte de diable" et par la prise de conscience de Dimmesdale que la vengeance de Chillingworth est un péché pire que le sien. À la fin du roman, la mort de Chillingworth peu après celle de Dimmesdale montre l'effet ultime de la vengeance et de la rétribution : une vie maléfique et gaspillée et une mort prématurée.

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