Le Conte du tonneau de Jonathan Swift explication

Le Conte du tonneau de Jonathan Swift explication

 

Le vrai christianisme adhère à la Bible

Dans les parties narratives de Le Conte du tonneau, Swift fait une affirmation sur la vraie pratique du christianisme en satirisant les diverses (à son avis) fausses alternatives. En modifiant leurs manteaux et en s'écartant de la volonté de leur père, les trois frères de l'histoire rejettent à des degrés divers la Bible en tant que guide primordial de la doctrine et de la discipline de l'Église. En montrant ces modifications comme à la fois méchantes et frivoles, Swift suggère que les frères s'abaissent à chaque pas qu'ils enlèvent à l'autorité de l'Écriture. Inversement, Swift loue tout effort pour réparer les manteaux selon la volonté du père. Ce va-et-vient révèle les différences entre les trois principales branches du christianisme occidental contemporain tel que Swift les comprend.

Pierre, le frère qui représente la tradition catholique, initie la plupart des changements que les trois frères apportent à leurs manteaux. Sa principale erreur doctrinale, telle que présentée par Swift, est son insistance pour qu'il puisse exercer une autorité enseignante à la hauteur de la Bible - que ses déclarations puissent rivaliser, modifier ou même déplacer ce qui est clairement énoncé dans les Écritures. Swift est exact puisque l'Église catholique a longtemps souligné la complémentarité de l'Écriture et la "tradition sacrée", accordant au pape un rôle particulier dans l'interprétation et la réconciliation des deux. En tant que satiriste, cependant, Swift exagère quelque peu la mesure dans laquelle la papauté se considérait comme autorisée à nier ou à modifier les Écritures. Pour les catholiques, la tradition sacrée soutient certaines pratiques et doctrines qui ne sont pas explicitement données dans la Bible, mais elle n'autorise rien qui entre réellement en conflit avec les Écritures.

Swift écrit avec plus d'admiration sur Martin, qui représente Martin Luther et par extension la principale tradition protestante que Luther est crédité d'avoir fondée. La tradition luthérienne s'en tient à un principe connu sous le nom de sola scriptura (en latin pour "Écriture seulement"), ce qui signifie que la Bible est la seule autorité infaillible par laquelle les doctrines et les pratiques chrétiennes peuvent être justifiées. La tradition, du point de vue luthérien, est strictement subordonnée à la Bible ; ce n'est pas un "pilier" distinct de la foi comme c'est le cas dans l'enseignement catholique. L'Église conserve un rôle d'interprète de la Bible, mais des concepts catholiques importants tels que le purgatoire sont rejetés comme n'ayant aucun fondement dans les Écritures.

Puisque Swift semble louer le point de vue de sola scriptura, on pourrait s'attendre à ce qu'il approuve les réformes de Jack (celles du calvinisme et de ses successeurs) encore plus enthousiastes que celles de Martin. Dans le chapitre 11, cependant, Swift soutient qu'il y a des limites à la quantité et à la manière dont un chrétien devrait s'appuyer exclusivement sur les Écritures. Il se moque spécifiquement de Jack pour avoir utilisé la volonté de son père (c'est-à-dire la Bible) non seulement comme guide de la conduite morale et des pratiques religieuses, mais aussi comme un dernier verre, un parapluie, un pansement et même une sorte de médicament. Le point ici semble être que même la Bible a ses limites : c'est un guide moral et religieux, pas l'une des encyclopédies ou des compendiums que Swift aimait ridiculiser. Du point de vue protestant établi à partir duquel Swift écrit, les réformateurs les plus agressifs allaient trop loin de sola scriptura, traitant la Bible comme une source de conseils mondains - comme un livre de cuisine ou un traité médical - et basanissant la parole de Dieu dans le processus.

 

Seule La Modération Peut Corriger L'excès

Sous les spécificités de sa satire religieuse, Le Conte du tonneau est un conte de mise en garde ressemblant à des Boucles d'or sur les dangers de la réforme immodérée. Pierre, qui représente l'Église catholique, double les erreurs que lui et ses frères introduisent dans leur pratique chrétienne. Lorsque Martin et Jack se séparent de Peter au chapitre 4, ils sont naturellement désireux d'éviter un mode de vie qui a transformé leur frère aîné en un tyran fou. Pour eux, la réforme est à la fois un mécanisme de survie - ils ne veulent pas finir comme Pierre - et un impératif moral : ils se sentent coupables d'avoir désobéi à leur défunt père pendant toutes ces années. Pourtant, en montrant Martin comme sage et cool (chapitre 6) tout en hauchant Jack en tant que sectateur (chapitre 8) et fou (chapitre 11), Swift suggère que la réforme prise trop loin peut être tout aussi mauvaise qu'aucune réforme du tout.

Martin répare son manteau d'une manière qui suggère qu'il est conscient à la fois de la nécessité et des dangers de la réforme. Il annule la fausse broderie point par point, procédant aussi lentement et minutieusement qu'il le juge nécessaire. En conséquence, le manteau sous-jacent - la religion pure et ancienne qu'il essaie de récupérer après un millénaire de corruption - survit intact mais légèrement modifié parce qu'il ne peut pas enlever toutes les modifications sans détruire le tissu d'origine. Jack, en prenant une voie de réforme plus extrême et moins délibérée, finit par détruire la chose qu'il prétend purifier. Il se débarrasse de l'excès de Pierre mais introduit son propre type d'excès dans le processus. Si, pour Swift, un christianisme authentiquement biblique représente le « droit et étroit », alors il y a des pièges tout aussi dangereux des deux côtés du chemin. De l'avis de Swift, ni la complaisance de Pierre ni le zèle réactionnaire de Jack ne constituent une bonne base pour une vie chrétienne.

L'appel à la modération de Swift résonne également tout au long des "Digressions" non narratives, où il ose des opinions critiques concernant l'écriture et la critique littéraire - sans parler du gouvernement, de la mode et d'autres sujets du débat populaire. Par écrit, Swift se moque de ceux qui se précipitent tête baissée dans chaque nouvelle mode, produisant des œuvres qui ont des préfaces à long terme, des dizaines de dédicats et une prolifération générale de fleurs stylistiques. Mais Swift satirise avec la même joie les critiques qui descendent sur cette nouvelle écriture médiocre comme des rats sur du fromage ou des guêpes sur des fruits. Puisque, de son propre aveu, il est là pour s'amuser plus que pour instruire, Swift ne plonge pas trop loin dans ce à quoi pourrait ressembler un mode sincère et productif de critique littéraire. Il indique clairement, cependant, que le critique obsessionnellement responsable de la faute est tout aussi mauvais délinquant et mérite sa satire aiguë que l'écrivain inepte de poésie ou de fiction.

 

Problèmes de l'auteur moderne

Largement absent du corps principal du Conte du tonneau mais constamment exposé dans les "Digressions" est une complainte sur les problèmes particuliers auxquels sont confrontées la société moderne et, en particulier, les écrivains modernes. En surface, l'attitude de Swift envers sa situation critique et celle de ses concitoyens modernes contient de l'amusement, voire du dédain. Sous la brise de prose des Lumières, cependant, il y a de vrais problèmes auxquels les écrivains et les penseurs de l'époque de Swift ont dû faire face. Les problèmes de la modernité - c'est-à-dire, pour Swift, la modernité primitive - sont ceux avec lesquels quiconque vit au XXIe siècle est encore familier : trop d'informations, trop de choix et le sentiment général qu'il n'y a "rien de nouveau sous le soleil".

La montée de la presse populaire en Grande-Bretagne avait quelque peu démocratisé à la fois l'écriture et la lecture de la littérature, ce qui a conduit à une explosion des œuvres écrites pour un lectorat "moyen". En même temps, des écrivains et des critiques augustes influents vénéraient les anciens, dont ils tentaient souvent d'imiter la littérature. Le résultat, évidemment très déplaisant à Swift, a été qu'une grande partie de l'écriture moderne était radiée comme des ordures : le bon, le mauvais et l'indifférent ont tous été regroupés. Swift, à qui on avait dit une fois qu'il ne réussirait jamais en tant que poète, aurait facilement pu regarder le traitement critique de ses contemporains et se sentir perdu dans le remaniement. Certes, cela semble être l'esprit dans lequel il a écrit "The Epistle Dedicatory", imprimé au début de l'histoire. Là, Swift exhorte les lecteurs du futur à jeter un autre regard sur la littérature contemporaine avant de la rejeter comme éphémère.

De plus, à mesure que les sciences (alors appelées "philosophie naturelle") progressaient et se spécialisaient, il est devenu difficile, même pour les intellectuels les plus avides, de prétendre être maîtres de tous les métiers. L'idéal de "l'homme de la Renaissance" devenait plus difficile à maintenir car les découvertes étaient continuellement annoncées : les travaux du scientifique britannique Isaac Newton sur le calcul et l'optique, par exemple, sont apparus la même année que A Tale of a Tub a été publié pour la première fois. La simple tâche d'organiser ces nouvelles connaissances était intimidante, et les premiers efforts étaient souvent maladroits et non systématiques. (Les vraies encyclopédies au sens moderne du terme ont commencé à apparaître seulement beaucoup plus tard dans la carrière de Swift.) Il n'est donc pas surprenant, malgré ses efforts, de trouver Swift faisant des blagues sur la futilité de rester informé, et encore moins d'écrire de manière informative pour un lecteur moderne.

 

Les Trois Manteaux

Les manteaux des trois frères sont le symbole central du Conte du tonneau. Extérieurement simples, les manteaux sont le seul héritage des frères de leur père, qui promet qu'ils dureront toute une vie s'ils sont soignés correctement. Dans son testament, il les met en garde contre toute modification des manteaux. Ces manteaux représentent les pratiques du christianisme telles qu'elles ont été révélées et commandées à l'origine par Dieu et telles que stipulées dans la Bible (la volonté du père). Comme l'Église primitive dont il est question dans le Nouveau Testament, les frères font d'abord un bon travail en s'en tenant aux règles établies par la volonté. Cependant, il ne faut pas longtemps avant qu'ils ne trouvent des moyens de s'excuser de suivre la volonté trop scrupuleusement lorsqu'elle entre en conflit avec leurs désirs immédiats. Ce comportement est dramatisé comme une modification progressive des manteaux en dépit du souhait exprès du père de le contraire.

Les modifications individuelles représentent les différentes manières dont le christianisme, de l'avis de Swift, s'est écarté des pratiques et des croyances données dans la Bible. Le "sang satiné de couleur flamme" qui compose la doublure des manteaux, par exemple, représente le concept de purgatoire, considéré dans la tradition catholique comme un lieu de purification pour les âmes qui ne sont pas encore dignes du ciel, mais qui ne sont pas condamnées à l'enfer. Pour Swift, un anglican vivant dans l'Angleterre post-réforme, il s'agissait d'une fausse doctrine qui manquait de toute base démontrable dans les Écritures. Les "figures indiennes" brodées sur les manteaux sont les statues et les images de vitraux présentes dans de nombreuses églises catholiques, que Swift (comme beaucoup d'autres protestants) considérait comme incompatibles avec les avertissements de la Bible contre les images gravées. Au moment où les frères se rendent enfin compte de l'erreur de leurs voies, leurs manteaux (c'est-à-dire leur pratique du christianisme) sont devenus à peine reconnaissables.

Cependant, à mi-chemin du récit principal, Martin et Jack subissent un changement d'avis lorsqu'une brèche éclate entre eux et Peter (qui prétend être le plus âgé). En montrant comment les frères réagissent à ce désaccord, Swift loue ou critique les trois principales traditions chrétiennes représentées dans l'Angleterre de son temps. À l'époque d'avant la Réforme, les frères étaient tous sujets aux mêmes extravagances, ornant leurs manteaux de dentelle, de franges et de nombreux autres ornements. Pierre, qui représente le catholicisme, s'en tient à ces extravagances et les multiplie même ; il évite délibérément de consulter la volonté de voir s'il s'égare. Martin, du nom de Martin Luther, représente la tradition protestante modérée. Il enlève soigneusement et diligemment les ornements interdits de son manteau tout en prenant soin de ne pas nuire au tissu sous-jacent. Lorsque quelque chose ne peut pas être enlevé sans endommager le pelage d'origine, il le laisse rester à contrecœur.

Jack, en revanche, arrache chaque lambeau de broderie et de frange, déchirant ainsi le tissu sous-jacent d'origine. Son style de réforme, que Swift identifie aux dissidents, est agressif, destructeur et aléatoire. En fin de compte, Swift condamne Jack comme étant davantage motivé par sa haine de Pierre (c'est-à-dire le ressentiment à l'égard de l'Église catholique) que par le souci de vivre une vie morale. Il est un anticatholique réactionnaire plutôt qu'un chrétien à part entière. Cependant, et de manière significative, les extrêmes de Jack finissent par ressembler étroitement à ceux de Peter alors que les chiffons portés par l'un des hommes en viennent à ressembler à la parure frangée portée par l'autre. Ainsi, les deux sont satirisés.

 

La volonté du Père

La volonté du père représente la Bible, que Swift considère comme le manuel d'instructions fondamental du christianisme. La prétention primordiale de Swift dans A Tale of a Tub est que la Bible devrait être consultée pour obtenir des conseils de base et immuables sur toutes les questions de l'Église. Les pratiques interdites par la Bible ne peuvent et ne doivent pas être adoptées par l'Église, tandis que les pratiques requises par la Bible ne peuvent pas simplement être mises de côté. Dans leur jeunesse, les trois frères illustrent ce genre de christianisme. Plus les frères adhèrent étroitement aux prescriptions de la volonté, plus ils semblent être heureux et plus leur conscience est paisible.

Les trois frères commencent à suivre fidèlement la volonté, mais ils sont progressivement corrompus par des influences extérieures. Ils s'écartent de son intention évidente et, de plus en plus, de ses règles directement énoncées, devenant ridicules et superficiels dans le processus. Ce comportement est provoqué par un désir de s'intégrer au reste du monde, comme illustré au milieu du chapitre 2. Là, les frères se rendent compte qu'ils devront faire preuve de créativité s'ils veulent donner l'impression de suivre les souhaits de leur père tout en les ignorant réellement. Ils utilisent des termes latins pour ajouter une aura de respectabilité à leur comportement douteux : ne parvenant pas à trouver la permission de changer leurs manteaux "totidem verbis" ("en tant de mots"), ils commencent à chercher "totidem syllabis" ("dans tant de syllabes"). Enfin, ils déclarent que la volonté de leur père leur permet d'ajouter des nœuds d'épaule "totidem literis" ("en tant de lettres") parce qu'elle contient les lettres S, H, O, U, L, D, E et R.

Pierre, le plus érudit des frères, subit de grandes contorsions intellectuelles pour éviter les restrictions claires du document. En plus de l'épisode "totidem literis" ci-dessus, il déclare que certains prémisses doivent être ajoutées au testament ou bien "multa absurda sequerentur" ("de nombreuses absurdités suivront"). (Il ne précise jamais ce que pourraient être ces absurdités.) Toutes les pratiques d'interprétation de Pierre, ainsi que les termes utilisés pour les décrire, dérivent en fin de compte d'une tradition catholique que Swift considère comme légaliste, peu sincère et intéressée.

La conséquence du respect de cette tradition interprétative est que le clergé (Peter) et les fidèles (Martin et Jack) se retirent de plus en plus de la volonté réelle. Dès le chapitre 2, les frères ont accepté de "verrouiller" le testament "dans une boîte forte, sortie de Grèce ou d'Italie", qui symbolise l'utilisation de textes grecs ou latins plutôt que de traductions vernaculaires. Ici, Swift rappelle et critique la longue histoire de l'Église catholique d'interdiction des Bibles vernaculaires, empêchant ainsi de nombreux adhérents de lire les Écritures par eux-mêmes. Au moment où les frères se séparent dans le chapitre 4, Pierre a commencé à s'interposer en tant que seul interprète de la volonté, en décidant de son sens au nom des autres et en prononçant ses décisions ex cathedra (avec autorité papale ; littéralement, "à partir de la chaise").

Il est clair que Pierre (c'est-à-dire l'Église catholique) n'est pas jeté sous un bon jour dans A Tale of a Tub. Cela ne veut pas dire, cependant, que Swift considérait toutes les réformes comme également salutaires. Martin (protestantisme modéré) et Jack (dissidence) ont réussi à obtenir leur propre copie du testament, ce qui leur donne la capacité très importante de le lire par eux-mêmes et de juger de la façon dont ils le suivent. En soi, suggère Swift, l'accès vernaculaire à la Bible est une bonne chose, mais une personne peut encore passer par-dessus bord en s'appuyant sur les Écritures. À cette fin, Swift ridiculise Jack au chapitre 11 pour avoir utilisé le testament de son père comme parapluie, un dernier verre et un pansement - l'implication étant que la Bible ne doit pas être considérée comme un guide universel sur des questions banales, telles que l'alimentation et les soins de santé. La position de Swift semble être que la Bible est l'autorité ultime sur la doctrine et la discipline de l'Église, mais qu'il est stupide de la voir comme un substitut à toute sagesse terrestre.

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